Bocas Elderly Home Underwater and Under Pressure: Where Will Our Friends from Casa Asilo Go?

An evening storm’s waves came crashing down onto the grounds of the elderly home, el Hogar de St. Vicente, in Bocas del Toro on January 2, flooding the whole property and building up to the street entrance. The seawall had been deteriorating for over a year and finally gave way. Traducción español

Waves crashing into the property of the Asilo de Ancianos.

Stacy Valenzuela was driving into town when he noticed high waters and big waves off the shore. He decided to visit the Asilo to check that the pumps were turned on as they are sometimes mistakenly unplugged. Valenzuela arrived to the scene of Coco Montoya tying up her sneakers, about to leave and find him. Valenzuela and Montoya are two of many active volunteers of the Friends of Casa Asilo group and it was lucky they arrived when they did. The kitchen had a foot of water and deeper in some spots. “Coconuts and flip flops were floating everywhere,” recounted Montoya. It was a scary sight; especially for the elderly, mentally and physically disabled residents of Casa Asilo. Volunteer Tricia Kingsley was passing by during the storm and saw the water reaching the street. She said to herself, “Those are my people. I’m going in.”

Volunteers and staff immediately sprung to action with police and firefighters not far behind; carefully evacuating the 30+ residents to the Isla Colon elementary school, la Escuela de la Republica de Nicaragua. For the next seven days, members of Aeronaval, Asilo staff, and volunteers waded through flood water (which was essentially raw sewage from the overflowed toilets) collecting beds, furniture, food, medicine and water and transporting them in car and truck loads. Dedicated volunteers were cooking and packing meals while standing in the flood water to bring to the residents staying at the school.

Later in the week the fire department pumped out the flood water Once pumped, MIDES (Ministry of Social Development, the government institution responsible for the resident’s home), sent a cleaning crew to clean.

“We were packing things into the trucks like sardine cans…including Coco,” – Stacy Valenzuela. One of the many trips from the Asilo to the school made by the volunteers.

Where  Will Our  Friends at  Casa Asilo Go?

One benefit to having the residents on Isla Colon is the support they get from volunteers and the business community. This is a typical “walk and roll” visit by members of the group “Friends of Casa de Asilo.”

Immediately following the exodus, the community presented a request to the Roman Catholic Church on 3rd street to house the residents. However, the request was denied, according to Ruben Navarro in an interview. The school year begins on February 25, lending little time to come up with an immediate and long term plan. A meeting was held at the Isla Colon municipality on January 4 with a representative of MIDES who suggested moving the residents to the mainland in Chiriqui Grande. Here in Bocas, the group Friends of Casa Asilo, are loving, caring residents of Bocas del Toro. They give a great deal of resources and energies to make sure that the residents are comfortable, happy and healthy; frequently visiting and giving constant support when hygienic materials and food supplies are short. The business community is also involved. If the residents are moved away from Bocas Town, they will no longer receive this support from our island community. We all believe that the companionship they receive from loving friends here is pivotal to their health and well-being.

Ruben Navarro and Tony Taylor form part of the community organization Fuerzas Vivas and are advocates for the Asilo residents. Since the flood, Navarro and Taylor have been determined to figure out what can be done. They have met with governing bodies in multiple trips to Panama City and Changuinola and now have a plan for the residents. There are three phases to the plan, the first part recently being approved: (1) to rebuild the seawall before February 20, returning the residents to their current home until the end of 2019; (2) procure one hectare of the land behind the new hospital development while designing plans for a long-term residence; and (3) secure government funding to construct a new Asilo de Ancianos of which Bocas del Toro can be proud. Their goal is to have phase three in motion by the end of 2019.

MIDES does not have all of the funds to pay for the repair, but will be providing paint, wire cages filled with rock to construct a first barrier on the outside of the seawall and anything else useful they have in storage. Navarro and Taylor have pledged to fundraise the remaining costs. They currently have a construction crew on standby to begin work as soon as the materials are procured. The plans they have approved include a bigger, stronger and “Z” shaped wall that will be more effective than the last wall with preventing future floods. The municipal engineer has given an estimate for the job. Fuerzas Vivas, along with the help of Bocas del Toro Governor Esteban Chacón Torres, have petitioned PTP (Petroterminal de Panamá), a national state and private owned petrol company, to donate the materials but are still awaiting a response. PTP may donate 100% of the materials or some part. Either way, Navarro’s  message to the community is that the wall will require the support from many parties.“We as a community have to find the feasibility to get the money or the material to be able to do this,” says Navarro.

Handling this crisis situation has been challenging for the residents of the Asilo and upsetting for many of us. The support they have received, however, is nothing short of heroism.

The gentlemen from Fuerzas Vivas urge all the people who are able to donate even one cement block to come and help reconstruct the wall bringing the residents of Casa Asilo back to their home.

“It’s the terror of knowing what the world is about, watching some good friends screaming ‘Let me out’. Turned away from it all like a blind man. Sat on a fence but it don’t work. Love’s such an old fashioned word. And love dares you to care for the people on the edge of the night. And love dares you to change our way of caring about ourselves. This is ourselves, under pressure.”
-David Bowie

To support this cause, get in touch with Ruben Navarro +507 6489-7352 or Tony Taylor +507 6361-1221. 100% of your contribution will go straight to the building of the wall. The most urgent donations at the time of this publication are cement blocks, steel, rock and sand. To find out more about volunteering with the Asilo, join the Facebook group “Friends of Casa de Asilo.”

El Asilo de Ancianos: bajo del agua y bajo mucha presión

  ¿Dónde irán nuestros amigos de Casa Asilo?

Las olas de una tormenta chocaron fuertemente el terreno de la casa de ancianos, el Hogar de St. Vicente, en Bocas del Toro la tarde del día 2 de enero, inundando toda la propiedad y el edificio hasta la entrada de la calle. La pared rompeolas se estaba deteriorando desde hace más de un año y finalmente no pudo más.

Stacy Valenzuela estaba manejando hacia el pueblo cuando se percató de que la marea estaba alta y había grandes olas en la costa. El decidió visitar el Asilo para revisar que las bombas estaban encendidas ya que a veces por error las desconectan. Cuando Valenzuela llegó el  vio a Coco Montoya amarrándose los cordones, apunto de salir a buscarlo a él. Valenzuela y Montoya son dos de muchos voluntarios activos del grupo Friends of Casa Asilo (Amigos de Casa Asilo) y por suerte llegaron en ese momento. La cocina tenía un pie de agua y hasta más profundidad en algunas áreas. “Habían cocos y chancletas flotando en todas partes,” contaba Montoya. Era una escena que daba miedo; especialmente para los mayores, residentes mentalmente y físicamente discapacitados. La voluntaria Tricia Kingsley estaba pasado por ahí durante la tormenta y vio que el agua llegaba de la entrada hasta la calle. Ella se dijo a sí misma, “Esa es mi gente. Voy a entrar.”

Los voluntarios y los trabajadores inmediatamente se pusieron en acción con la policía y los bomberos ya en camino y cuidadosamente evacuaron los más de 30 residentes a la escuela primaria de Isla Colon, la Escuela de la República de Nicaragua. Por los siguientes siete días, miembros de la Aeronaval, los trabajadores del Asilo y los voluntarios caminaron a través del agua de la inundación (lo cual era esencialmente aguas negras de los servicios desbordados) y colectaron camas, muebles, comida, medicinas, y agua y después los transportaban en carros y camionetas. Habían voluntarios cocinando y empacando comidas estando parados en  el agua de la inundación para poder llevarle a los residentes que estaban en la escuela. El departamento de bomberos sacó el agua con bombas después en esa semana. Una vez que se sacó el agua, el MIDES (Ministerio de Desarrollo Social, la institución gubernamental responsable de la casa de residentes), envió un equipo de limpieza para limpiar.

 

¿Dónde irán nuestros amigos de Casa Asilo?

Inmediatamente después del Éxodo, la comunidad presentó una solicitud a la Iglesia Romana Católica en calle tercera para que le dieran albergue a los residentes. Sin embargo, esta solicitud fue denegada, de acuerdo a Rubén Navarro en una entrevista. El año escolar empieza el 25 de febrero, lo cual da un poco de tiempo para elaborar un plan inmediato y a largo plazo. Hubo una reunión el día 4 de enero en el edificio municipal con un representante del MIDES el cual sugirió trasladar a los residentes a tierra firme en Chiriquí Grande. Aquí en Bocas, el grupo  Friends of Casa Asilo, son residentes amorosos y empáticos de Bocas del Toro. Ellos dan una gran cantidad de recursos y energía para asegurarse de que los residentes estén cómodos, felices, y con salud; frecuentemente visitandolos y dándoles apoyo constante cuando hay escasez de materiales de higiene y comida. La comunidad de negocios también está involucrada. Si trasladan a estos residentes de Bocas del Toro, ya no podrán recibir este apoyo de parte de nuestra comunidad isleña. Todos creemos que el compañerismo que ellos reciben aquí de sus amigos que los quieren es crucial para su salud y bienestar.

Los amigos de Casa Asilo visitan con frequencia, tocando musica, sirviendo comida y desarollando amistades con los residentes del asilo.

Rubén Navarro y Tony Taylor son parte de una organización comunitaria llamada Fuerzas Vivas y son defensores de los residentes del Asilo. Desde la inundación, Navarro y Taylor han estado determinados en descubrir una solución. Ellos se han encontrado con representantes del gobierno en varios viajes a la Ciudad de Panamá y Changuinola y ahora tiene un plan para los residentes. El plan tiene tres fases, la primera parte ha sido aprobada: (1) el reconstruir el rompeolas antes del 20 de febrero, y de esta manera regresando a los residentes a su residencia actual hasta finales del año 2019; (2) procurar una hectárea del terreno detrás de donde se está en desarrollando en nuevo hospital mientras se diseñan planes para una residencia a largo plazo; y (3) asegurar los fondos gubernamentales para construir un nuevo Asilo de Ancianos del cual Bocas del Toro pueda estar orgulloso. Su meta es poner la fase tres en marcha para finales del 2019.

El MIDES no tiene todos los fondos para pagar por la reparación, pero si va a aportar pintura, jaulas de alambre llenas de piedras para construir una primera barrera en la parte de afuera del rompeolas y cualquiera otra cosa útil que ellos tengan almacenada. Navarro y Taylor han prometido recaudar fondos para los costos restantes. Actualmente tienen un equipo de construcción en espera para empezar tan pronto se obtengan los materiales. Ellos tienen planes que han sido aprobados para una pared en forma de “Z” más grande y fuerte que debería ser más efectiva que la última pared y de esta manera se puede prevenir futuras inundaciones. El ingeniero municipal ha dado un estimado para el trabajo. Fuerzas Vivas ha hecho una petición a la PTP (Petroterminal de Panamá), una compañía petrolera muy grande la cual es mitad del gobierno, para que done los materiales pero ellos aún están esperando una respuesta. La PTP puede que done el 100% de los materiales o alguna parte. De cualquiera forma, el mensaje de Navarro a la comunidad es que la pared va a requerir el apoyo de muchas personas. “Nosotros como comunidad tenemos que buscar la factibilidad de encontrar el dinero o materiales para realizarlo,” indica Navarro.

El manejar esta situación de crisis ha sido un desafío para los residentes del Asilo y algo molesto para muchos de nosotros. El apoyo que han recibido, sin embargo, no se puede llamar otra cosa más que heroísmo.

Los caballeros de Fuerzas Vivas les piden a todos los que puedan donar aunque sea un bloque de cemento a ir y ayudar a construir la pared para de esta manera regresar a los residentes de la Casa Asilo de vuelta a su casa. Para apoyar esta causa, puede ponerse en contacto con Rubén Navarro +507 6489-7352 o Tony Taylor +507 6361-1221. Todas sus contribuciones irán directamente a la construcción de la pared. Las más urgentes donaciones en el momento de esta publicación son bloque de cemento, acero, piedras, y arena. Para saber más sobre cómo ser un voluntario el Asilo, únase a nuestro grupo de Facebook “Friends of Casa de Asilo.

Printed monthly in both English and Spanish with a circulation of 5,000 free copies distributed at airports, hotels, restaurants and various retail locations throughout Bocas del Toro, Panama City, David, Boquete and Costa Rica. Also published on the Internet on a daily basis.

2 Comments

  1. fred renner Reply

    it would be great to put the residences back there temporarily if they can keep the sea out and the toilets from overflowing. As far as a long term solution–the new Hospital is too far out of town for all the continuous support groups to visit–I would suggest that when and if the new hospital gets built then the new building gets built on the land of the old hospital that faces the ocean-plenty of room for all they need-and updated to meet their needs

  2. Jean Sohmer Reply

    Thank you for making your Newsletter available on-line. It enables those of us far away to know in more detail what is going on in Bocas & the Asilo in particular.

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