Lic. Virginia Vasquez: A Bocas Boss-Woman

(Tracuccion español abajo)

by Nancy Trascik and Nicholas Corea

Editor’s note: It was the morning after Panama had qualified for the world cup and I was just getting back from a morning run on the beach when I ran into Virginia and her two dogs Toby y Napo, “Today has been declared a national holiday by President Varela,” she informed me. She was letting me know in case I had any business with the government or the bank and because it would also affect the wages of my employees. I thanked her kindly and told her I would see her at 9am for her interview. I sat down at my desk and she had already sent the e-mail informing all her clients about the impromptu national holiday. Virginia was on top of it that morning, just as she has always been; but she’ll be last one to tell you.

“I am the person that stays in the back and nobody notices. I am the invisible person. I’m shy. I don’t like speaking, but I do my part” were Virginia Vasquez’s first words as we sat down for an interview. Virginia is very humble so she was a bit reluctant to share her story, but we at the Bocas Breeze are so happy she did. Here goes…

You can find Virginia at her home-office on 1st street, in a beautiful bright yellow and turquoise building, which she designed herself. She employs 8 people in what has to be Bocas del Toro’s most organized office. Virginia provides many services for her clients, such as property management, managing employee contracts and payroll, filing social security, receiving payments and paying bills, sending money nationally and internationally and providing a wealth of local knowledge and advice. Her Bocas connections and know-how can be particularly helpful to somebody new to the island,which is actually how she started her business.

In 1997, a friend of her boyfriend at the time was arriving in Bocas from England and she was asked to receive him at the airport and bring him to a dock where a boat was docked. The friend was to take the boat to Carenero and stay at a home there. That was all that was required of Virginia- to meet the friend at the airport and bring him to the boat. She didn’t even have to go to the other island with him, but when he arrived, he had a lot of questions for Virginia and he seemed like he could use some help, so Virginia accompanied him to the Carenero house to make sure everything was in order. Upon arrival she realized the place needed some maintenance so she got on the phone right away with a plumber, electrician, etc.

She left and told him that if he needed anything, to just call her. And he did- all the time. And she was helpful- every time. So he said to her finally, “Why don’t you just work for me?” She was confused. She was a school teacher then (and still is). She wasn’t sure what her duties would be. “Just exactly what you’re doing for me now. Helping me with all this,” he replied. That man was Malcolm Henderson, local author and a lot of this story you can actually read in his book “Don’t Kill the Cow Too Quick.” She continued to do an outstanding job and Mr. Henderson would recommended her services to anyone else in need of similar help. Twenty years later she has many more clients and has built herself a very impressive business.

Virginia’s talents and her hard-working attitude have taken her places for sure, including the United States. In 1981 she was awarded a scholarship that she won from Walmart, Inc. where she studied Home Economics at Harding University. That’s right- from a little rock in the Caribbean to Little Rock, Arkansas.

In addition to her business, she’s enjoyed a successful teaching career; working in schools in Changuinola and Boca del Drago, but it had always been her dream to teach in her Alma Mater: Colegio Rogelio Josue Ibarra. Well, this teacher achieved her dream: you can find Virginia afternoons in the very high school from which she graduated. Just like her home-office, she designed her classroom herself. She even invested some of her own money in making her classroom what it is today (along with some helpful loans and donations from friends and clients that believed in her).

As you can probably assume, La Profe (Short for Profesora) is a huge believer in the power of education:

“The only thing you can give forever, that nobody can take away, is education.” Wow- powerful. Well said, Maestra (she’s known as “Profe” and “Maestra” around town). She currently teaches ages 12-16, which hast to be a challenging age group to connect with, but she is more than dedicated to her students:

“I have to have a lot of fighting with my students but still they respect me. I think they admire me. They want to be somebody like me. And I keep telling them that I came from a very poor family, but I had the ambition and nothing is easy; but If you want to have something, you have to work very hard and you have to be educated. You don’t have to make the best grade in school. You don’t have to have a 5 [perfect grade], but you have to pass. I was never the best student, but I tried hard and with the little things I learned- I made them big. You have to have interest in learning and interest in being better and I so say to them: I want all of you to be better than me.”

Such beautiful words from La Profe, Miss Virginia Vasquez- Home Economics Teacher, Entrepreneur and we are honored to name her the very first Bocas Boss-Woman in the Bocas Breeze.

Lic. Virginia Vásquez: Una Mujer Emprendedora de Bocas

por Nancy Trascik y Nicholas Corea

Nota del editor: Fue la mañana después de que Panamá había calificado para la copa mundial y yo acababa de regresar de una corrida mañanera por la playa cuando me encontré con Virginia y sus dos perritos Napo y Toby, “Hoy ha sido declarado una día feriado nacional por el Presidente Varela,” ella me informó. Ella me estaba informado por si acaso tenía algo que hacer con el gobierno o el banco y también para informarme que esto afectaba los salarios de mis trabajadores. Yo le agradecí sinceramente y le dije que la iba a ver a las 9am para su entrevista. Para cuando me había sentado en mi escritorio ya ella había enviado un correo electrónico que le informaba a sus clientes sobre el espontaneo día feriado nacional. Virginia estaba al tanto de todo esa mañana, al igual que siempre lo ha hecho; pero ella sería la última en decírtelo.

“Yo soy la persona que se queda en la parte de atrás y que nadie nota. Yo soy la persona invisble. Soy tímida. No me gusta hablar, pero hago mi parte” fueron sus primeras palabas mientas tomábamos asiento para empezar la entrevista. Virginia es muy humilde así que estuvo un poco reluctante en compartir su historia, pero los del Bocas Breeze estamos felices de que lo haya hecho. Aquí vamos…

Pueden encontrar a Virginia en su casa oficina en calle primera, en un bello edificio de color amarillo brillante y turquesa, el cual diseñó ella misma. Ella le da empleo a 8 personas en lo que tiene que ser la oficina más organizada de Bocas. Virginia le ofrece muchos servicios a sus clientes, como la administración de propiedades, manejo de contrato de empleados y planilla, procesos de seguro social, recibiendo pagos y pagando facturas, envió de dinero nacional e internacional y el proveer una riqueza de conocimiento local y consejos. Las conexiones que tiene en Bocas y su conocimiento pueden ser particularmente útiles para una persona nueva en la isla, y así es en realidad como ella empezó su negocio.

En 1997, un amigo de su  novio en ese tiempo estaba llegando a Bocas desde Inglaterra y le pidieron a ella que lo recibiera en el aeropuerto y que lo llevara a un bote. El amigo iba a llevar el bote a Carenero y se iba a quedar en un hogar  de ahí. Eso fue todo lo que se le pidió a Virginia- que se encontrara con el amigo en el aeropuerto y que lo llevara al bote. Ella no tenía ni siquiera  que ir a la otra isla con él, pero cuando el llego, él tenía muchas preguntas para Virginia y parecía que le vendría bien un poco de ayuda, así que Virginia lo acompaño a la casa en Carenero para asegurarse que todo estuviera en orden. Cuando llegaron ella se dio de cuenta que el lugar necesitaba un poco de mantenimiento así que agarró su teléfono de una vez para conseguir un plomero, electricista, etc.

Ella se fue y le dijo a el que si necesitaba algo, que solo la llamara. Eso fue lo que él hizo- todo el tiempo. Y ella le dio su ayuda- cada vez. Así que él le dijo a ella finalmente, “¿Porque no solo trabajas para mí?” Ella estaba confundida. Ella era una maestra de escuela en ese entonces  (y aún lo es). Ella no estaba segura de cuáles serían sus obligaciones. “Exactamente lo que estás haciendo por mi ahora. Ayudándome con todo esto,” el respondió. Ese hombre era Malcolm Henderson, autor local, mucho de esta historia en realidad se puede leer en su libro “No Mates la Vaca Tan Rápido.” Ella continuó haciendo un trabajo estupendo y el Sr. Henderson le recomendaría sus servicios a cualquiera que necesite ayuda similar. Veinte años después ella tiene muchos más clientes y ha construido por si sola un negocio muy impresionante.

Los talentos de Virginia y su actitud de trabajadora dedicada son lo que la han llevado a lugares de seguro, incluyendo Estados Unidos. En 1981 se le otorgó una beca que ganó de parte de Walmart, Inc. Donde estudió Economía Doméstica en la Universidad de Harding. Así es- vino de una pequeña piedrita en el Caribe a un lugar llamado Little Rock (pequeña piedra) en Arkansas.

Además de su negocio, ella también disfrutó de una carrera exitosa como maestra; trabajando en escuelas en Changuinola y Boca del Drago, pero siempre había sido su sueño el poder enseñar en su Alma Mater: El Colegio Rogelio Josué Ibarra. Bueno, esta maestra cumplió su sueño: pueden encontrar a Virginia por las tardes en la misma secundaria de donde ella se graduó. Al igual que su casa oficina, ella diseño su salón ella misma. Ella invirtió de su propio dinero para lograr que su salón sea lo que es hoy (junto con unos prestamos de gran ayuda y donaciones de parte de amigos y clientes que creyeron en ella).

Como pueden probablemente asumir, La Profe es una fiel creyente del poder de la educación:

“Lo único que se puede dar para siempre, y que nadie puede quitarte, es la educación.” Wow. Unas palabras poderosas. Muy bien dicho Maestra (La conocen como “Profe” and “Maestra” en el pueblo). Ella actualmente enseña las edades de 12-16, lo cual debe ser un grupo de edad en  cual puede ser difícil establecer una conexión, pero ella está más que dedicada a sus estudiantes.

“Tengo que discutir un poco con mis estudiantes pero ellos aún me respetan. Creo que ellos me admiran. Quieren ser alguien como yo. Yo continúo diciéndoles que vengo de una familia muy pobre, pero yo tenía la ambición y que nada es fácil; pero si quieren tener algo, entonces tienen que trabajar muy duro y se tienen que educar. No tiene que tener las mejores notas de la escuela. No tiene que tener un perfecto 5.0, pero tiene que pasar. Yo nunca fui la mejor estudiante, pero traté muy duro y aprendí pequeñas cosas y las hice grandes. Tiene que tener el interés en aprender y el interés en mejorar y por eso les digo a todos ellos: Quiero que todos sean mejor que yo.”

Tan bellas las palabras de La Profe, Lic. Virginia Vásquez- Maestra de Economía Domestica, Empresaria y tenemos el honor de nombrarla a ella la primera Mujer Emprendedora del Bocas Breeze.

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Nicholas Corea is the editor of the Bocas Breeze. He wasn't born in Bocas, but he got there as fast as he could. He is just one of the many foreigners who became enamored with the islands and his mission is to share the magic of Bocas del Toro with the world. Mr. Corea likes to extend his gratitude to everyone who makes the Bocas Breeze happen- starting with YOU (the reader).

One Comment

  1. Lou Evers Reply

    I am truly grateful for you restarting the Bocas Breeze. I own a home in Bocas and live in the States. Without you I would have very little knowledge of local events while I’m in NY. What a true pleasure to see some fresh news from the island. I will look you up in November and make a donation to keep the “Breeze” blowing. Thanks a million. Lou Evers

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