The Darklands Foundation: Empowering the Indigenous Peoples of Bocas del Toro

(español abajo)

Ten years ago, the executive director of the Darklands Foundation Mathilde Grand, created the Citizens of Chocolate, a collective of indigenous women manufacturing cacao and chocolate. It focused on giving indigenous women the tools to become entrepreneurs using their own skills on their own land and working with an existing crop: the cocao plant. Having worked with numerous indigenous communities in Bocas del Toro for so many years, Grand was aware that there were a lot of social issues that needed attention; not only poverty, malnutrition and a lack of clean water, but also women’s health issues and cases of domestic abuse that went unreported. She wanted to open the problematic of cacao producers to a wider audience, but realised that the Citizens of Chocolate had limited resources and was too small of a structure to have a larger social impact. After a few hiccups at the start, Grand persevered and in 2017 created a non-profit organisation, the Darklands Foundation. 

Mathilde Grand (center) with ladies from the community.

Grand knew that the only way to achieve real progress with a long term impact was to cooperate with the local government. She reached out to the Panamanian Ministry of Health, the National Commission for Control and Prevention of HIV (CTARV), the National Women’s Institute (INAMU) and the Ministry of Agriculture, specifically the Institute of Agricultural Research of Panama (IDIAP), all of which have been very proactive and provided the Darklands Foundation with skilled personnel to help with seminars and workshops for indigenous women. However, although these government entities provide a very important legal framework and essential know-how, there is still a huge lack of funds from the central government and the majority of costs are funded by donations.

Donate money to the organization in any of these tins you will see around town. This one is found at the Super Gourmet.

 

Mathilde with the ladies of the Salt Creek village (Bastimentos Island) after a women’s seminar.

To date, the Darklands Foundation works with twelve indigenous communities and have held seminars on the topics of women’s rights, domestic violence, sexual abuse, reproductive health, teenage pregnancy and unwanted pregnancy, women’s rights in the labour force and teenage drop-outs from school. They have also organised seminars to raise awareness on HIV and AIDS, which as Grand stated, is sadly becoming an epidemic in indigenous communities of Bocas del Toro and surrounding areas. Grand proudly says that there is progress and that they are seeing real results, for instance the delivery of free antiretroviral medicine to people affected by HIV. The Darklands Foundation has also partnered with the Bocas’ Court of Justice to start a new programme, designed by the Organisation of American States, which educates indigenous women to become mediators and facilitators whereby they hear and organise non-criminal cases inside their communities, e.g. land disputes, and act as agents of the Court of Justice. 

The biggest challenges the Darklands Foundation faces are undoubtedly transportation costs. Grand explains that seminars are organised between two or three communities at a time and they are always held outside of their respective villages. Due to the sensitive nature of the issues discussed at the seminars, it is very important psychologically that the women be on neutral ground, so they feel comfortable and safe to discuss the issues they might have, away from pressure of their families. This usually means that just under one hundred people: the indigenous women themselves, sometimes accompanied by their children, lecturers and volunteers, need to be transported to a neutral location, and this of course is very costly. Lunch and refreshing beverages are always provided as well as a day-care programme where volunteers organise activities for the children that have come with their mothers. The next seminar is August 31st at the IDIAP in Almirante.

Children learning the importance of protecting the ecosystem. The Darklands Foundation was invited by the Sea Turtle Conservancy Bocas del Toro.

For any readers that are interested in getting involved with the Darklands Foundation, the Bookstore Bar will be hosting a Food and Fashion Fundraiser on the 19th August from 3 to 9 PM, with authentic Ngäbe food and artisan crafts, cacao tasting and presentation, as well as fashion by local designers. Also, Darklands Foundation accepts donations via their website, they have a PayPal account as well as a private Panamanian bank account, and there are also donation boxes in several businesses in Bocas.  Furthermore, the Foundation will be organising a six-day, all-inclusive wellness, yoga and meditation retreat from 21st until 27th October at the Al Natural Resort on Bastimentos. More information on the tours and the yoga retreat are available on the Darklands Foundation website. And if you’d like to learn more about Ngäbe culture, while also supporting this community, Grand helps organise jungle tours of chocolate, medicinal plants, and natural dyes, which is curated by the Citizens of Chocolate.

Darklands Foundation (Fundacion Tierra Oscura): Empoderando a las Personas Indígenas de Bocas Del Toro 

por Milica Stajanovic

Hace ya diez años, la directora ejecutiva del Darklands Foundation Mathilde Grand, creó Citizens of Chocolate (Ciudadanos del Chocolate), una colectiva de mujeres indígenas que producen cacao y chocolate. Se enfocaba en darle a las mujeres indígenas las herramientas para convertirse en empresarias al utilizar sus propias habilidades con su propio terreno y a trabajar con un cultivo ya existente: la planta de cacao. Ya que había trabajado por tantos años con numerosas comunidades indígenas de Bocas del Toro, Grand ya sabía que había muchos problemas sociales que necesitaban una solución; no solo la pobreza, la desnutrición, y la falta de agua limpia,  también problemas de salud femenina y casos de violencia domestica que no habían sido reportados. Ella quería compartir la problemática de la producción del cacao a una audiencia más amplia, pero se dio de cuenta que Citizens of Chocolate tenia recursos limitados y era una estructura muy pequeña para lograr un gran impacto social. Después de algunas dificultades al principio, Grand perseveró y en el 2017 creó una organización sin fines de lucro, el Darklands Foundation.

 

Grand sabía que la única forma de lograr un progreso real con un impacto a largo plazo era el cooperar con el gobierno local. Ella contactó al Ministerio de Salud Panameño, la Comisión Nacional para el Control y la Prevención del VIH (CTARV), el Instituto Nacional de la Mujer (INAMU) y el Ministerio de Agricultura, especialmente el Instituto de Investigación Agropecuaria de Panamá (IDIAP), los cuales han sido muy proactivos   y le proporcionaron al Darklands Foundation personal calificado para ayudar con los seminarios y talleres dedicados a las mujeres indígenas. Sin embargo, aunque estas entidades gubernamentales proveen un marco legal y conocimientos esenciales, aun existe una gran falta de fondos de parte del gobierno central ya que la mayoría de los fondos se adquieren  a través de donaciones.

A la fecha, el Darklands Foundation trabaja con doce comunidades indígenas y ha hecho seminarios sobre  temas como los derechos de la mujer, la violencia doméstica, el abuso sexual, la salud reproductiva, el embarazo en la adolescencia y el embarazo no deseado, los derecho de la mujer en la fuerza laboral y el retiro escolar de los adolescentes. También han organizado seminarios para concientizar sobre el VIH y el SIDA, sobre lo cual indicó Grand, es algo que lamentablemente se está convirtiendo en una epidemia en las comunidades indígenas de Bocas del Toro y sus alrededores. Grand indica orgullosamente que ha habido progreso y que están viendo resultados reales, por ejemplo la entrega de medicamento antiretrovirales gratuitos a las personas afectadas por el VIH. El Darklands Foundation también se ha unido a la Corte de Justicia de Bocas para poder iniciar un nuevo programa, organizado por la Organisation of American States (Organización de Estados Americanos), la cual educa a mujeres indígenas para que se conviertan en mediadoras y facilitadoras para poder prestar atención y organizar casos no criminales que ocurren dentro de sus comunidades, por ejemplo, la disputa de terrenos, y así pueden actuar como agentes de la Corte de Justicia.

 

El reto más grande sin duda que enfrenta el Darkland Foundation son los costos de transporte. Grand explica que los seminarios se organizan entre dos o tres comunidades a la vez y siempre se hacen fuera de las respectivas aldeas. Debido a la naturaleza sensible de los asuntos discutidos en los seminarios, es muy importante psicológicamente que la mujeres se encuentren en un lugar neutral, para que se puedan sentir cómodas y tengan la seguridad para discutir sobre las situaciones que tal vez están viviendo, a la vez pueden estar lejos de la presión que puedan ellas sentir de parte de sus familiares. Esto normalmente significa que un poco menos de 100 personas: la mujeres indígenas en sí, a veces acompañadas por sus hijos, las personas dando las lecturas y también los voluntarios, necesitan ser transportados a un lugar neutral, y claro que esto es muy costoso. Siempre se proporcionan Almuerzos y bebidas refrescantes al igual que una guardería en donde los voluntarios organizan actividades para los niños que han acompañado a sus madres. El próximo seminario es el 31 de Agosto en el  IDIAP de Almirante.

Para cualquier lector que esté interesado en involucrarse con el Darklands Foundation, El Bookstore Bar va a ser anfitrión de una Actividad para Recaudar Fondos dedicado a la Comida y la Moda (Food and Fashion Fundraiser) el día 19 de Agosto de 3 a 9 PM, con comida y artesanías autentica de la comunidad Ngäbe , una presentación y degustación de cacao, además de moda hecho por diseñadores locales. También es bueno saber que  el Darklands Foundation acepta donaciones atreves de su página web, tiene una cuenta de Paypal, una cuenta privada en un banco Panameño, y existen cajas para recibir donaciones en muchos de los negocios en Bocas.  Adicional a todo esto la Fundación va a organizar un retiro de yoga y meditación por seis días con bienestar  todo incluido del 21 al 27 de Octubre en el Al Natural Resort (centro turístico Al Natural) de Bastimentos. Para más información sobre los tours y el retiro de yoga pueden consultar en la página web del Darklands Foundation.

Milica (sounds like the name “Melissa” for our non-Slavic friends) is a talented travel writer from Serbia, gracing the island with her clean writing style and cleaning business (check out Three Little Birds Cleaning Service for your Bocas home or office!). Milica is a lover of geo-politics and history. Her educational pursuits have taken her all over the world from high school in England to a Bachelor's degree in Scotland and Oklahoma, U.S, ultimately obtaining her Masters in Political Science at Lund University in Sweden...but she perfers Bocas del Toro (could you blame her?)

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