There’s No Such Thing as a Free Lunch Unless…

(ver traduccion en español debajo)

Up until two years ago, MEDUCA (Panama’s Ministry of Education) provided all children in the public schools with a daily hot lunch. Then it was cut back to crema and packaged cookies and crackers, and then this year, there was no food provided the first half of the year and a ration of rice and a few other staples were finally distributed in August.

In a region where malnutrition and poverty rates are high, the lack of a healthy, substantial meal at lunch further exacerbates the problem. According to a 2015 UN Development Report of Panama, Bocas del Toro is one of the poorest provinces with over 30% of the population living in poverty, and the indigenous communities are affected the most and remain the most vulnerable. It is estimated that 98% of Ngobe children under the age of five suffer from malnutrition. However, thanks to two incredible women, Virginia Vasquez and Margo Carey, hundreds of children are receiving a hot lunch at school each day. For over twenty years, these two women, Virginia a local accountant and high school home economics teacher, and Margo, a retiree who splits her time between Bocas and the US, have been supporting the the youth of Bocas. They first started by offering English classes and then recognized other needs of the local students. For years, they have collected donations and purchased food to supplement the rations provided by MEDUCA. The Bocas School Meals & More project also addresses the need for vocational training, has created a sewing center at the high school, and has provided an emergency assistance funds to help the students who are most in need.

“School lunches change the capacity for learning, put smiles on the faces of children, and complete a rewarding school day. The need was recognized twenty years ago, and is as equally important and needed today,” Carey says. For the 2017 academic year, Margo and Virginia partnered with Give & Surf to expand their fundraising efforts and the number of students served as a result of the lack of food in the schools. A community food drive plus an online campaign has allowed for an expansion of services and meals. Now, six primary schools on five islands plus the Bastimentos middle school and Bocas high school all receive monthly donations of cash and food in order to provide lunches to students. Over 600 students continue to receive lunch weekly which is cooked by volunteer mothers from the local communities.

How can you help?

  • Buy an extra bag of rice and beans when grocery shopping at Isla Colon and drop it in the donation bin (located near the store entrance)
  • Make a donation online at https://www.razoo.com/story/Bocasschoolmeals or in cash at Virginia Vasquez’s office or by contacting Emily Talentino at 6955-6804.

Almuerzo Gratis, No Existe Tal Cosa, Al Menos Que….

Hasta hace dos años, el MEDUCA (Ministerio de Educación de Panamá) le proveía a todos los niños en nuestras escuelas públicas un almuerzo calentito a diario. Después fue disminuido a crema y galletas dulces y saladas empacadas., y luego este año, no hubo ninguna comida aportada en la primera mitad del año aunque una ración de arroz y unos cuantos otros alimentos básicos finalmente fueron distribuidos en Agosto.
En una región en donde el porcentaje de  desnutrición y pobreza son altos. La falta de una comida saludable y sustancial en el almuerzo hace que el problema se agrave. De acuerdo a un Reporte de la ONU sobre el Desarrollo de Panamá del año 2015, Bocas del Toro es una de las provincias más pobres con más de 30% de su población viviendo en pobreza, y las poblaciones indígenas son las más afectadas y además las más vulnerables. Se estima que el 98% de los niños Ngobe de menos de cinco años sufren de desnutrición. Sin embargo, gracias a mujeres increíbles, Virginia Vásquez y Margo Carey, cientos de niños reciben un almuerzo calentito en las escuelas todos los días. Por más de 20 años, estas dos mujeres, Virginia una contadora local y maestra economía doméstica en la educación media, y Margo, una mujer jubilada que divide su tiempo entre los Estados Unidos y Bocas, han estado apoyando a los jóvenes de Bocas. Empezaron por ofrecer clases de inglés y después vieron otras necesidades de los estudiantes locales. Por años, ellas han colectado donaciones y han comprado alimentos para suplementar las raciones que se reciben de parte del MEDUCA. El proyecto  Bocas School Meals & More (Comidas de las Escuelas de Bocas  y Mas) también se encarga de la necesidad de entrenamiento vocacional, ha creado un centro de costura en la secundaria, y han proveído una asistencia de fondos de emergencia para ayudar a los estudiantes que más lo necesitan.
“Los almuerzos de las escuelas pueden cambiar la capacidad del aprendizaje, ponerle una sonrisa en las caras de los niños, y completar un día de escuela gratificante. La necesidad se reconoció hace 20 años, y es igual de importante y necesario hoy en día,” Dijo Carey. Para el año académico 2017, Margo y Virginia se asociaron con Give and Surf para expandir sus esfuerzos de recaudar fondos y el número de alumnos servidos por la falta de alimentos en las escuelas. Una recolecta de alimentos en la comunidad además de una campaña online ha permitido una expansión de servicios y alimentos. Ahora, seis escuelas primarias en cinco diferentes islas además de todo esto  la escuela de premedia en Bastimentos y la escuela media de Bocas reciben donaciones mensuales de dinero en efectivo y comida para poder proveerle almuerzos mensuales que son cocinados por madres voluntarias de las comunidades locales.

¿Como pueden ayudar?

  • Compren una bolsa extra de arroz y frijoles cuando hagan vayan de compras en la tienda Isla Colon y déjenlo en la cesta de donaciones (ubicado cerca de la entrada de la tienda).
  • Hagan una donación online en  https://www.razoo.com/story/Bocasschoolmeals o con dinero en efectivo en la oficina de Virginia Vásquez o al contactar a Emily Talentino al 6955-6804.
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Printed monthly in both English and Spanish with a circulation of 5,000 free copies distributed at airports, hotels, restaurants and various retail locations throughout Bocas del Toro, Panama City, David, Boquete and Costa Rica. Also published on the Internet on a daily basis.

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