Panama Coral Restoration: A Salvation for the Bocatorenian Reefs

Restauración de Corales: Una Salvación para Los Arrecifes Bocatoreños

por Joaquín Parada

El Caribbean Coral Restoration Center es un proyecto que nació hace tres años gracias a su fundador, Doug Marcy, de Colorado, USA. Doug, junto a un equipo de personas a su lado, está llevando a cabo una restauración de coral y protección de arrecifes en Bocas del Toro. Su primer objetivo es ayudar a una rápida recuperación del
hábitat para lograr una exitosa estabilización del ecosistema marino. Mientras que, a largo plazo, buscan influenciar a las futuras generaciones para que se le dé un rol primordial a la preservación del medio ambiente y que no pase a un segundo plano.  (ENGLISH TRANSLATION BELOW)

Doug Marcy, a la izquierda

Doug viajó a Bocas por primera vez hace más de diez años para bucear con amigos y se fue más que satisfecho con toda la vida marina que se había topado en el archipiélago. Sin embargo, con el pasar del tiempo él continuó visitando la zona y en los últimos años fue notando como gradualmente esta vida fue decreciendo. Fue entonces que decidió poner manos en el asunto y comenzó con este proyecto para crear los primeros criaderos
de coral en el caribe panameño. Asistido por investigadores experimentados en la materia como David Vaughan, de Mote Marin Laboratory en Florida, y otros más familiarizados con el área del archipiélago bocatoreño del Smithsonian Institution Research Center, Doug reunió a un conjunto de profesionales para iniciar su misión de regeneración del coral, restauración de los arrecifes y la creación de un hábitat adecuado para la vida marina.

“Mi primer paso fue contactarme y encontrarme con personas y organizaciones que habían logrado exitosamente restauraciones de coral. Todos fueron muy alentadores con el concepto general de mi idea”, explicó Doug en una entrevista con Bocas Breeze, y agregó: “Por suerte en Bocas del Toro existe el Smithsonian, donde pude contactarme con biólogos marinos y varios expertos que vivían en la zona y estaban familiarizados con el área bocatoreña o tenían experiencia en el campo del ambiente marino”.

El equipo de Coral Restoration Panamá se encarga de colocar unas estructuras artificiales en el fondo submarino cuyo propósito es recrear un arrecife natural y lograr así una re populación de peces y otras especies. Se trata de construcciones a base de tubos de PVC, alambre de pollo y cubierto por una mezcla de cemento orgánica especialmente creada para ser un sustrato apto para el asentamiento del coral y la posterior creación de colonias que derivan en un arrecife natural adecuado para la regeneración de un hábitat
para la vida marina.

Robin Perreault, oriunda de Massachusetts y residiendo en Isla Solarte hace 2 años, es la encargada de diseñar las estructuras. “Hago esto por el amor al océano. Hay gente que le gusta mucho los jardines, a mí me gusta ver lo que crece debajo de la superficie”, aseguró Robin, quien explica que para ellos es muy emocionante estar involucrados en este proyecto y ver como de verdad funciona y la eficacia con que lo hace. Doug afirma que los resultados pueden verse rápidamente: “En un par de días los peces comienzan a acercarse y en seis meses ya crecen algas que sirven de base para que se adjunte el coral”.

En un criadero de coral los peligros tales como las temperaturas extremas, la acción de las olas, la sedimentación, entre otros, son mitigados para que el coral pueda desarrollarse saludablemente mucho más rápido de lo normal. En seis meses se logra un proceso que normalmente tomaría de 3 a 6 años. El coral está conformado por colonias de pequeños animales llamados pólipos de coral, que crean piedra cáliza con el agua del mar y construyen distintas formas que les dan una identidad, como Elkhorn coral o Brain coral o Black coral, entre otros.

Pero, ¿Cuáles son las causas por las que se da este deterioro del arrecife? El calentamiento global es una de ellas. La temperatura está elevándose a un nivel que es mucho más alto de lo que el coral puede soportar. El incremento de la erosión también se da por la falta de protección del arrecife. A esto hay que sumarle el fuerte aumento de la población en los últimos años que genera que haya sobrepesca.

“Un hábitat necesita un balance de los organismos para que todos puedan sobrevivir. Si el coral colapsa o muere, el resto de la estructura muere también”, asegura Doug. Los arrecifes oceánicos han soportado complejos y siempre crecientes ecosistemas marinos por incontables milenios, logrando estar ecológicamente balanceados. Pero ese balance es como una torre de naipes. Cada arrecife ha logrado un control basado en la
interacción de todos los seres involucrados en cada uno de esos ecosistemas. Si una de sus partes es alterada en cualquier forma, entonces el resto de la estructura también queda comprometida. Si a esa estructura debilitada le agregamos otra fuente de estrés se volverá una reacción en cadena con pocas esperanzas de poder ser revertida.

 

Pero no todo está perdido. El Coral Restoration Center, además de tomar acción sobre el océano con sus propias manos, también invita a que cualquiera que esté interesado lo haga. “Desde el primer día tratamos de motivar a la mayor cantidad de gente posible a que vean lo que hacemos y tengan conciencia de cuán importante puede ser su aporte para ayudar a salvar los arrecifes”, afirma Doug. En su sitio web invitan a
quien quiera a unirse a ellos ya sea a través de un voluntariado, ayudándolos en su trabajo, realizando donaciones para que el proyecto pueda seguir en pie, o simplemente cuidando del medioambiente, reduciendo la basura y generando conciencia para que las futuras generaciones logren que todo proyecto de este tipo logre prosperar.

https://www.coralrestorationpanama.org/

ENGLISH TRANSLATION

Panama Coral Restoration: A Salvation for the Bocatorenian Reefs

by Joaquin Parada

The Caribbean Coral Restoration Center is a project that founder, Doug Marcy of Colorado, USA, began three years ago. Together with his team, Marcy is conducting the restoration of coral and the protection of the reefs in Bocas del Toro. His first objective is to foster a fast recovery of the habitat in order to develop a successful stabilization of the marine ecosystem. He wants to influence future generations to have a fundamental role in the preservation of the environment in order for this role to not lose its importance.

Doug Marcy, pictured left

Doug traveled to Bocas for the first time more than ten years ago in order to scuba dive with his friends and he left more than satisfied with all the marine life that he was able to see in the archipelago. Nevertheless, as time went by he continued to visit the zone and in the last years he noticed how gradually this life was decreasing. It was then that he decided to take action and started with this project to create the first coral nurseries in the Panamanian Caribbean.

With the assistance of experimented investigators in the field like David Vaughan, of Mote Marine Laboratory in Florida, and others that are more familiar with the Bocatoreanian archipelago area from the Smithsonian Institution Research Center, Doug gathered a group of professionals in order to begin his coral regeneration mission, restoring the reefs and the creating an adequate habitat for marine life.

The Panama Coral Restoration team is in charge of placing artificial structures in the seafloor which have the purpose of recreating a natural reef and this way allowing to repopulate fishes and other species. These constructions are made of PVC tubes and chicken wire and then covered by a mixture of organic cement specially created to be a suitable substrate for the coral settlement and the future creation of colonies that derive in an adequate natural reef for the regeneration of a habitat for marine life.

Doug affirms that the results can be seen rapidly: “In a couple of days the fish start to get close and in six months algae start to grow and become the base to which the coral will attach”. In a coral nursery dangers like extreme temperatures, the actions of the waves, sedimentation, and others, are mitigated so that the coral can develop healthily a lot faster than normal. In six months a process that would normally take 3 to 6 years is achieved.

But, What are the causes of this deterioration in the reefs? Global warming generates higher temperatures that the coral can stand and to this we have to add the strong increase of the population in the last years which causes overfishing. An ecosystem is like a house of cards, needing equilibrium in all its parts so that all will survive. If the balance is lost, many species, unable to adapt, simply disappear and then others are affected and this is how the chain reaction begins.

  

But not everything is lost yet. The Coral Restoration Center, other than taking action over the ocean with its own hands, also invites anyone that is interested in doing it. “Since the first day we tried to motivate the most amount of people possible to see what we do and to be aware of how important there contribution can be in order to save the reefs”, affirms Doug. In his website they invite whoever wants to join them by either being a volunteer, helping them in the job, making donations so that the project can continue, or simply by taking care of the environment, reducing trash and generating awareness so that future generations will be able to make all projects of this type prosper.

https://www.coralrestorationpanama.org/

Joaquin Parada

Joaquin Parada is a traveler, journalist, photographer, surfer, diver and ocean-lover. Since living in Panamá, he become immersed in the sea world. Surfing is his passion. He also loves diving and free diving when there are no waves (taking photos every time). He's looking forward to new places, new oceans, new waves and new people.

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