57 Years of History Bocas del Toro & Its International Sea Fair

Article by Manuel Niss Quintana. Featured image courtesy of interbocas.com

ESPAÑOL ABAJO-

In the year 1962, during September, the “driest month of the year”, Bocas del Toro witnessed the birth of the Feria Internacional del Mar, which will celebrate its 57th anniversary this year.

As all parts of our lives have been changing, the annual Bocas del Toro International Sea Fair adapts to its social environment. We spoke to an active member of our community in order to get to know, feel, and relive the International Sea Fair of Bocas del Toro, of which many of us are unfamiliar. In essence, this fair is a showcase of who exactly the Bocatoreño is; a sample of their everyday life with their food, music, and handicrafts; a look into their everyday behavior, kindness and sharing with brothers and sisters and the happiness that floods each home.

Bocas native Alejandro Jonah remembers when he attended the “Feria del Mar” as a young man in the 1970’s and early 80’s. The fair was so full of people that the running joke was, “If you were to swing your arm, you would take someone else’s bathing suit with you!”

We asked Mr. Jonah some questions about his experiences with the Sea Fair.

How did the people arrive to the Sea Fair?

Gran Hotel Bahia. Built in 1905 orginally as the Bocas del Toro offices of United Fruit Company.

I remember that many would travel from the city of Colón in boats like Lady Cristina, Calipso or Colón. These are the names of the boats that I remember would make this voyage. People who came from the “Lagoon” (referring to the archipelago of Bocas del Toro and all its islands) or from Almirante were towed in a small boat by a ferry which also carried extra automobile taxis since there were only three taxi cabs at the time on the island. Some adventurous foreigners would come and stay, but only a few. They would stay in the Gran Hotel Bahia.

What do you remember of the Sea Fair from those years of your youth? 

The natural aquarium, where you could see sharks, manta rays, tuna, red snappers and even caimans. This was on the left side going towards Bluff, where there was a dock with let’s say two “squares” that had a net that contained the fish. This is how the natural aquarium was made. I also remember a piece of land of the banana plantation in which they had a small production line for educational purposes about how the company worked in those days. There were little carts in which the banana was transported from one place to another and you could get on them to ride around. 

I remember that one year José Ezequiel Hall, a Bocatoreño pilot and the namesake of Isla Colon International Airport, had a small plane that he flew so close to land that one of the back tires hit the roof of one of a house. That was just incredible.  

2011

Cattle expositions, fruit farm competitions, vegetable gardens, the biggest squash, yucas, bananas. It was a show of products and then there was everything else was there: the judges, the medals, the party…In the ocean it was like a whole different world, there were slides and diving boards, a slippery post hung horizontally over the water, Cayuco competitions, sailboat competitions, but everything was handmade, the sails were made by sewing a material called ‘nequen’. There were swimming competitions. I remember that they began in the old hospital dock and the finish line was in the fair area where the main stage is now.  

Mr. Jonah. Are the amusement park rides part of Bocas’ tradition?  

Yes, without a doubt. See, in Panama amusement parks did not exist, had you noticed?   The mechanical rides always move from one place to another. When I was a child, they would bring them. A lot of us didn’t have a way to travel to, for example, San Jose in Costa Rica which has a permanent amusement park, so this was an opportunity to live that experience and it was only available at the Sea Fair.

If you had an opportunity to rescue or relive one of these former activities, which one would it be and why? 

The Paddle or Cayuco contest, the sailboat competition, because it is something that is done typically at sea. It is very nice to see, definitely because it’s an example of teamwork, very pleasing to see, and what I would like to bring back is the cooking competition. Back in those days there were some ladies, I call them Negras de Sazón (Black Ladies of Flavor) that had holes in their elbows from stirring the spoons in the pots so much. It was not only a food contest, it was the pride of attending and enjoying what they did, of seeing how they danced and sang while they cooked, and you know, competing against each other. 

What would the Fair have to do in order to connect with the current public, the foreign tourists, the national tourist and the Bocatoreños? 

Photo courtesy of interbocas.com

 I feel that what we need to do is to be ourselves. That people will come to Bocas to look for Bocas, the experience, of living like we do, of feeling like us, and to see the world like we do. For example, there are some countries in which the funeral rituals are an attraction and people would like to see them, that is what I am referring to.  

I will remember that phrase that Mr. Alejandro Jonah said, “what we need to do is be ourselves.”

Feria del Mar has evolved to the point in which we have it today. The reasons that got it there do not matter. What matters is how we move forward. Today we have motor boat competitions, a fishing tournament, amusement park rides, live music on stages with light displays, a variety of assorted handicrafts. Some things are no longer being done and new things have been added. That is the magic of change; it is constantly changing, which is its nature.

Life, much like the ocean tide, is always coming and going. This year’s ebb and flow of  activities will see a new cooking competition – Rondon- in remembrance of the Negras de Sazón.

We invite you to the agroecological and -touristic 2019 International Sea Fair, in its 57th version which will be celebrated in September, starting Wednesday the 11th until Sunday the 15th. Let’s all be agents of change. 

 

ESPAÑOL-

 

57 años de historiaBocas del Toro y su Feria Internacional del Mar

Foto cortesía de interbocas.com

En el año de 1962, Bocas del Toro vio nacer en el mes de septiembre, el mes más “seco del año”, a La Feria Internacional del Mar que este año cumple su 57 aniversario. 

La Feria Internacional del Mar de Bocas del Toro, como todo en nuestras vidas ha ido cambiando, adaptándose a su entorno social, algunos miembros de nuestra comunidad ven con nostalgia el “ayer de la Feria” y desaprueban el hoy de la misma, sin embargo los más jóvenes ven con agrado la versión actual de la Feria y les parece que es lo mejor, en ésta ocasión conversamos con un miembro activo de nuestra comunidad para conocer, sentir y revivir una Feria Internacional del Mar de Bocas del Toro que para muchos nos es ajena.

Antes de dar pie a nuestro invitado, Alejandro Jonah, conversemos sobre la Feria Internacional del Mar de Bocas del Toro; en esencia ésta Feria es una vitrina, una muestra del Bocatoreño, una muestra de su día a día, de su comida, de su artesanía, de su comportamiento cotidiano, esa amabilidad, ese compartir con el hermano, la alegría que inunda cada hogar, también de su música entre otras tantas facetas.

The finale

Conversando con el Sr. Jonah recordaba que cuando asistía de joven, por allá en los años 70 y principios de los años 80, la Feria era un compartir familiar, un reencuentro de familiares, de amigos o de desconocidos que llegaban y se iban como parte de la familia de esta tierra, nos contó como anécdota, que, en lo que se denomina hoy como ¨terrenos de la Feria del Mar¨ que es la playa del Istmito, no cabía nadie tanto que bromeaban diciendo que si ¨dabas una brazada te llevabas un vestido de baño¨ esto nos da una idea de lo concurrida que era esta celebración de Septiembre.

La Feria resalta entre sus similares por tener lo mejor de dos mundos lo terrestre y lo marino.Su mayor atractivo que quizás pase desapercibido y que refleja en pequeña escala a Panamá, es que que los terrenos de la feria es un Istmo, de un lado la Playa Istmito y del otro la bahía de Saigón, una con oleaje y otra con aguas tranquilas, tal como Panamá, y en medio en un pequeño espacio de tierra con una rica carga sociocultural , un valor histórico plagado de bailes, gastronomía y sonidos que forman la idiosincrasia de Bocas del Toro.

Le preguntamos al Sr. Jonah lo siguiente.

Sr Jonah. ¿Cómo venía la gente a la Feria del Mar?

Recuerdo que muchos venían de la ciudad de Colón por barcos como el Lady Cristina, el Calipso o el Colón nombres que recuerdo de los barcos que hacían la travesía, gente que venía de la ¨Laguna¨ (referencia al archipiélago de Bocas del Toro todas sus islas.) o de almirante en un barco que era remolcada por otra embarcación donde venía incluso más Taxis porque en la isla solo existían 3 autos taxis y también traía mercancía, hasta las mismas atracciones de la Feria. También venían algunos extranjeros aventureros, pocos, pero venían y se quedaban, recuerdo en uno de los dos hoteles de la época, el Hotel Bahía o el Botel Tomas, muy pocos en avión, eso solo era personas muy adineradas. 

¿Qué recuerdas de la Feria Internacional del Mar de esos años de tu juventud?

El acuario natural, donde podías ver tiburones, mantarrayas, tunas, pargos inclusos lagartos. Estos estaba en el lado izquierdo de la vía dirección a Bluff, donde habían un muelle con digamos dos ¨cuadros¨ que tenían una malla para que los peces no se fueran y hacían el acuario natural. También recuerdo el terreno de bananera donde tenían una pequeña línea de producción a modo educativo de cómo funcionaba la empresa en aquelentonces y tenían unos ¨carritos¨ que eran donde transportaban el banano de un lugar a otro y te podías subir y dar una vuelta en ellos. 

Recuerdo que un año José (José Ezequiel Hall piloto Bocatoreño, y que en honor a él se le dio el nombre al aeropuerto internacional de Isla Colón) con su avioneta una de esas que no se le guarda el tren de aterrizaje pasó muy cerca del suelo, y la llanta de atrás tocó el zinc de una de las casas y aquello fue increíble.

Exposición de ganado, competencia de fincas con frutas, hortalizas, los zapallos más grandes, la yucas y los bananos. Era un espectáculo de productos y luego todo lo de alrededor, jueces, medallas,la fiesta… En el mar era como otro mundo, había rampas (toboganes) trampolines, un palo encebado horizontal sobre el agua, competencia de Cayuco, competencia de 

Courtesía de interbocas.com

veleros, pero todo artesanal, las velas se hacían cosiendo sacos de nequen, competencia de natación, recuerdo que empezaban en el antiguo muelle del hospital y la meta era por los terrenos de la feria por donde está la actual tarima.

Sr. Jonah. ¿Las atracciones mecánicas son parte de la tradición de Bocas?

Sí, sin duda. Mira en Panamá no existe un parque de diversiones mecánico, ¿te has fijado? Entonces los juegos mecánicos son errantes van de lugar en lugar, cuando yo era niño los traían, muchos no teníamos cómo viajar a por ejemplo San José de Costa Rica que tiene un parque de diversiones fijo, entonces era una oportunidad de vivir esa experiencia y era solo en la Feria del Mar.

¿SI tuviese la oportunidad de rescatar o revivir una de esas actividades de antaño, cuál sería y por qué?

El concurso de Canaletes o Cayucos, la competencia de veleros, porque es algo típicamente del mar, es muy bonito de ver, en definitiva por esa muestra de trabajo en equipo, súper vistoso, y lo que quisiera rescata es esa competencia de cocina, en aquel entonces habían unas señoras, yo les digo ¨negras de sazón¨ que tenían huequitos en los codos de tanto darle vuelta a la cucharas en las pailas. No solo era concurso de comida, era ese orgullo de atender de disfrutar lo que hacían, de ver como bailaban y cantaban mientras cocinaban, y tú sabes allí jugándoselas unas a otras.

¿Cómo haría la Feria para conectar con el público actual, el turista extranjero, el turista nacional y el Bocatoreño?

Yo siento que lo que necesitamos hacer nosotros, es ser nosotros. Que la gente venga a Bocas a buscar a Bocas, la experiencia, de vivir como nosotros, de sentir como nosotros y de ver el mundo como nosotros, mira por ejemplo hay países donde tiene rituales de sepelios que son en sí el atractivo y las personas van esperando poder ver uno, a eso me refiero.

Me quedo con esa frase que nos dejó el Sr, Alejandro Jonah, ¨lo que necesitamos hacer nosotros, es ser nosotros¨.

La feria ha evolucionado al punto en la que hoy la tenemos no importan los motivos que la llevaron a este punto, importa es como la conduzcamos al siguiente punto, hoy contamos con competencias de lanchas a motor, de un torneo de pesca, de atracciones mecánicas de música en vivo en tarimas con juegos de luces, de una variedad de artesanía más variada, quizás se han dejado de hacer cosas y se han agregado unas nuevas y esa es la magia del cambio, pero el cambio siempre está en cambio, esa es su naturaleza.

La vida como el océano, es un ir y venir, por eso este año la feria dentro de sus actividades tendrá un concurso de Rondón Bocatoreño, buscando esa remembranza de las señoras ¨negras de sazón”.

Por ello te invitamos a la Feria Internacional del Mar agroecológica y turística 2019, en su versión número 57 a celebrarse en septiembre, a partir de miércoles 11 hasta el domingo 15, seamos todos agentes de cambio.

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Printed monthly in both English and Spanish with a circulation of 5,000 free copies distributed at airports, hotels, restaurants and various retail locations throughout Bocas del Toro, Panama City, David, Boquete and Costa Rica. Also published on the Internet on a daily basis.

2 Comments

  1. Rey Wilson Reply

    I am looking for pictures of those boats that would travel from the city of Colon to Bocas del Toro in Panama 60 or so years ago.
    I believe one of them was named “Cristina”

    1. Nicholas Corea Reply

      Yes ! We tried to find some as well. The Cristina boat was mentioned in the interview. If we find something we will let you know! Thanks for reading.

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