Back To The Bocas Basics

In September 2018, the Bocas del Toro municipal government prohibited the use of styrofoam polystyrene containers, plastic utensils and straws in all restaurants  under the Acuerdo 023 del 18 de julio de 2018. Bocas del Toro is the first community in Panama to take this progressive step.  This law came into effect just a few months after the plastic shopping bag ban in April 2018. Bocas residents have supported the movement toward taking better care of the environment. While the plastic bag ban began immediately, the September styrofoam ban has reared a challenging head regarding implementation.

In November, I sat in a regularly frequented, cafeteria-style restaurant in Bocas Town where I witnessed one of the island’s largest supermarkets delivering styrofoam to-go boxes. This is the very same packaging that had been banned on September 1st. I brought the law to the attention of the owners of each establishment. The reaction of the restaurant was one of indifference but the supermarket felt a bit more tense about the topic as they were well aware that the restaurant has been banned from its use. The disconnect here is that the law does not prohibit supermarkets from selling the one-use packaging and utensils that are banned in restaurants. It is notable here to see the plastic bag ban prohibiting the distribution at the supermarket level and, in practice, was very effective; unlike the styrofoam law. So after I was quick to judge these two businesses, I began to notice other enterprises, smaller and not so small, who were also not exactly 100% abiding by the September decree.

Alejandro Jonah in Parque Simon Bolivar (Isla Colon) during the outreach education program. Many steps were taken to prepare the community for the plastic bag ban of April 2018.

Regardless of the environmentally conscious level at which a business wishes to run, the reality is that the market will be the first to determine its success.  According to a survey from a sample of Bocas supermarkets, one styrofoam container costs 6 cents as opposed to the 38 cents that a cardboard container costs.  This leads to a 533% increase in the material costs of these beloved neighborhood eateries.  “Pass it onto the consumer!,” some say.  This seems like a logical solution as an additional $0.50 covers the cost of the cardboard container with a small surplus.  But the question remains.  If the price raises by 50 cents, will the same customers frequent the establishment? What if they are able to visit a competitor and take their food to go in a styrofoam container free of charge? One solution could be to start an ‘environmental oligarchy’ of sorts, where the restaurants in the area organize together making the surcharge an industry standard. Furthermore, if all of the restaurants ordered this biodegradable packaging, the increase in demand would, in theory, cause prices to drop as a result of the suppliers ability to buy a larger volume.

I was disappointed to see the sluggish inception of the styrofoam ban after covering it in September. Alejandro Jonah also felt a bit troubled about the situation so we met to discuss the lack of reception to the newest plastic prohibition. Mr. Jonah is an Isla Colon-native that very much cares about waste reduction on the island. He has been on every committee which pushes for these types of changes. He currently holds the position of ‘Municipal Administrator’ and is in charge of enforcing the sanctions on restaurants which violate these laws. During the plastic bag ban, Jonah only had to give out a few verbal and written warnings to grocery stores and individuals not complying. However, after seeing the amount of single-use plastics used during the fiestas patrias celebrations, he didn’t know where to begin with enforcement.

Jonah and I exchanged ideas on what could inspire the community to cease using styrofoam and plastic at meal time. More education and publicity about the facts are the practical places to start. He admitted that the plastic bag ban had been launched with a lot more preparation, meetings with merchants and community outreach.

While we spoke of publicity, I took the opportunity to mention the @thebocasbreeze Instagram campaign with the hashtag #cerobasuraenbocas wherein readers are encouraged to pose at their favorite restaurants with creative to-go container solutions brought from home. I told him how the campaign has not been successful thus far. At that moment, Alejandro Jonah politely interrupted my shameless self-promotion of the newspaper as a feeling of nostalgia overcame him, “You know, that’s how it always used to be in Bocas.”

Portaviandas – the OG Bocas to-go container

Jonah, 45, went on to tell me how it was in the past in a Bocas without mass produced plastics. In the days before polystyrene boxes, everybody was bringing out their portaviandas when they had their meal to-go, which in itself, dining out was not as popular as it is today. Natural solutions were the bijao and banana leaves. Bijao leaves grow the wildest here in our part of the Caribbean. They are popularly used  today in a corn-based dish both cooked and served in in the bijao leaves: tamales.

Both green leaves were used in the tradition of packaging “monos,” not referring to monkeys, but as a way to call a regular meal prepared in pots and pans and then wrapped up, safely transported and served in a fresh leaf from the ever accessible jungle. Jonah explained that this is how Bocatoreños would take their lunch for a day’s work in the fields.  These were simpler times but the truth is that it was not so long ago.

Tamales and bananas. Made and grown at La Loma Jungle Lodge & Chocolate Farm on Isla Bastimentos. La Loma sends guests going on an excursion with a to-go lunch packed in metal containers lined with banana leaves. If you are there on a Wednesday, you will be lucky enough to get one of the delicious tamales made on the farm that morning by Maria Guerra – an Isla Colon native. photo credit Margaret Ann

Shopping was done in “Costa Rica bags.” These were big bags knit with rope and dyed with the words “COSTA” on one side and “RICA” on the other. These bags were purchased at the Costa Rican border town of Sixaola where most island families typically did their wholesale shopping.  These bags sometimes kept together for several years. “Nobody went shopping in those days and expected to be given a bag for free. You brought your own bag or you bought it at the store,” recalls Jonah from his childhood “And these bags were really useful. We would use them for everything. If you had to travel and you didn’t have a suitcase: Costa Rica bags. Or if we had to take something to school and it wouldn’t fit in our book bag, we would take it in the same Costa Rica bags.” Bread packaging was a bit more fun for a young Alejandro and his buddies: “Before there was mass-produced bread in a plastic bags, Bocas had local bakers wrapping bread in paper. I remember as a kid, my friends and I used to always want to get our bread from Mr. James’ store on Avenida G between 6th and 7th street. Why?  Because his paper was the best for making kites! He not only had the best paper but the way he wrapped the paper was so cool because the corners wouldn’t tear when you loosened it up and the paper would stay intact so you could use all of it. The paper quality was good. It was so light and made for the best kites. Every kid knew that.”

Lovely Mayela (left) & Tracy (right). Bridging two Isla Colon generations with their Costa Rica bag.

He smiled and went on to talk about the traditions of birthday parties where it  customary to get a paper bag full of goodies and everyone drank from cardboard cups sealed with wax. He explained that pretty much everything was disposed in holes dug up in the backyard, as they were natural things that decomposed easily and were healthy for the soil. The more we spoke, it became more and more clear to both of us: reducing, re-using and recycling is not a new thing for Bocas. It was the old school. It was the only school. “It’s time to bring Bocas back to the basics,” said a cool and calm Jonah.

The people of Bocas del Toro have always lived amongst such enchanting natural beauty. They  have an inherent connection with nature. The older generations remember a time when the modern conveniences that are now plaguing our land and oceans did not exist. And they certainly did not think they would be making their way into island life. Now that the islands have experienced the downside of plastic conveniences and people like Mr. Jonah and many others (hopefully the younger generation) are inspired to get organized and take island life back to a modern style of its natural beginnings. In Bocas del Toro, we do see some of us on our small islands looking back and making big steps forward. Make it happen in your own way.  Let us all bring Bocas back to the basics.

Bocas De Vuelta A Lo Básico

Islas miran hacia atrás y dan grandes pasos hacia adelante

Isla Colon 2006

En septiembre del 2018 el gobierno municipal de Bocas del Toro prohibió el uso de envases de poliestireno extruido (foam), utensilios de plástico y carrizos en los restaurantes bajo el Acuerdo 023 del 18 de julio de 2018. Bocas del Toro es la primera comunidad de Panamá en tomar este paso progresivo. Esta ley se empezó a ejercer solo unos meses después de la prohibición de las bolsas plásticas usadas al hacer compras en abril del 2018. Los residentes de Bocas han apoyado el movimiento de cuidar más al medioambiente. Mientras que la prohibición de bolsas plásticas se dio de inmediato, la prohibición del poliestireno extruido en septiembre ha tenido un poco de dificultades para lograr su implementación.

En noviembre, me senté en un restaurante de estilo cafetería que es visitado regularmente en Bocas Town y ahí fui testigo de que uno de que los supermercados más grandes de la isla estaba haciendo una entrega de paquetes desechables de foam, los mismos tipos de empaques que fueron prohibidos el primero de septiembre. Le informé a la ley sobre lo que hacían los dueños de esos negocios. La reacción del restaurante fue de indiferencia pero el supermercado se sentía un poco más tenso por la situación y ellos estaban conscientes de que el restaurante tenía la prohibición de usar esos productos. Lo que sucede es que la ley no le prohíbe a los superados el vender  de estos productos desechables de empaque y utensilios que están prohibidos en los restaurantes. Es muy notable aquí que la prohibición de bolsas plásticas prohíbe la distribución al nivel de los supermercados y en práctica fue muy efectiva hasta la ley de prohibición del foam. Así que después de que fui muy rápido al juzgar a estos dos negocios, pude empezar a notar que otras empresas más pequeñas y no tan pequeñas tampoco estaban siguiendo al 100 % el decreto de septiembre.

Sin importar el nivel de conciencia ambiental que un negocio decida tener, la realidad es que el mercado va a ser el primero en determinar el  éxito del negocio. De acuerdo con una encuesta de una muestra de supermercados de Bocas, un envase de foam cuesta 6 centavos en comparación con los 38 centavos que cuesta un envase de cartón. Esto da lugar a un aumento de 533 % en los costos de materiales de nuestros queridos locales en el vecindario. “¡pásenselo al consumidor!” algunos dicen. Esto parece ser una solución lógica ya que con $0.50 adicional se cubre el costo del envase de cartón y queda un poquito de ganancia. Pero la pregunta permanece. ¿Si el precio aumenta 50 centavos, irán los mismos clientes al negocio? ¿Qué tal si pueden visitar un competidor y pueden llevar su comida para llevar en un envase de foam de manera gratuita? Quizas hay qye crear es una ‘oligarquía ambiental’ en donde los restaurantes del área se organizan juntos haciendo el recargo un estándar de la industria. Es más, si todos los restaurantes ordenarán los empaques biodegradables, el aumento de la demanda hará que el precio baje como resultado de que el proveedor puede comprar un mayor volumen.

Las portaviandas todavía se venden hoy

Estuve decepcionado al ver el lento comienzo de la prohibición después de haber reportado la noticia aquí en el mes de septiembre. Alejandro Jonah también se sentía un poco preocupado por la situación así que reunimos a hablar de la falta de recepción a la nueva prohibición del plástico. El Sr. Jonah es un nativo de Isla Colón que le importa mucho la reducción de desperdicien en la isla. Él ha estado en cada comité que ha sido enfocado en este tipo de cambios. En el momento tiene el puesto de ‘administrador municipal’ y está encargado de poner las sanciones a los restaurantes que violen estas leyes.

Durante la prohibición de las bolsas plástica, Jonah solo tuvo que dar algunas advertencias verbales y por escrito a los supermercados e individuos que no estaban cumpliendo, y la situación se resolvió. Sin embargo, después de ver la cantidad de plásticos desechables que fueron usados durante las celebraciones de fiestas patrias, el ya no sabía dónde empezar con la imposición.

Envolver comida en hojas de plátano es una forma clásica de llevar comida

Jonah y yo logramos intercambiar ideas sobre que podría inspirar a la comunidad a cesar de utilizar el foam y otros plásticos a la hora de comer. Más educación y publicidad sobre los hechos es el lugar más práctico para empezar. Él admitió que la prohibición de bolsas plásticas había sido iniciada con mucha más preparación, reuniones con los comerciantes y participación de parte de la comunidad. Mientras hablamos de la publicidad, aproveché la oportunidad para hablar de la campaña de Instagram @thebocasbreeze con el hashtag #cerobasuraenbocas en donde los lectores se inspiran para posar en sus restaurantes favoritos con sus creativas soluciones de envases para llevar que ellos traen desde sus casas. Le informe que la campaña no había tenido éxito por ahora, Alejandro Jonah, interrumpió cortésmente porque se sintió abrumado por un sentimiento de nostalgia, “Sabes, así era siempre en Bocas antes.”

Jonah, de 45 años, me contó en efecto como era en el pasado en Bocas sin la los plásticos producidos en masa. En los días antes de las cajas de foam, todos traían sus portaviandas al pedir una comida para llevar, que en realidad, el cenar afuera no era tan común como hoy en día. Las soluciones naturales eran las hojas de bijao y banano. Las hojas de bijao crecen de manera silvestre en nuestra parte del Caribe. Popularmente se usan hoy en día en un platillo a base de maíz que cocina y sirve en hojas de bijao: los tamales. Ambas hojas verdes se utilizaban en la tradición de empacar los “monos,” no nos estamos refiriendo al animal, sino a una manera de llamar a un platillo regular preparado en ollas y sartenes y después envuelto para llevar, se transportaba y servía en una hoja fresca de la siempre accesible jungla. Jonah explicó que esta era la manera en que las personas llevaban su almuerzo del día cuando iban a trabajar en el campo. Eran tiempos más sencillos, pero la verdad es que no fue hace mucho. 

Al hacer las compras se utilizaban las “bolsas Costa Rica.” Eran bolsas grandes con soga y teñidas con las palabras “COSTA” de un lado y “RICA” del otro. Estas bolsas se compraban en el pueblo de la frontera de Costa Rica llamado Sixaola en donde la mayoría de las familias de la isla típicamente hacían sus compras al por mayor. Estas bolsas a veces podían  durar varios años. “Nadie iba de compras y esperaba que le dieran una bolsa gratis en esos días. Había que traer su propia bolsa o la comprabas en la tienda,” recuerda Jonah de su infancia. “Estas bolsas eran muy útiles. Las usábamos para todo. Si tenías que viajar y no tenías una maleta: bolsas Costa Rica. O si teníamos que llevar algo a la escuela  y no cabía en nuestra mochila, las llevábamos en las misma bolsas de Costa Rica.” La tarea de empacar  pan era un poco más divertido para el joven Alejandro y sus amigos:

“Antes de que hubiera una producción masiva de panes en bolsas plásticas, Bocas tenía panaderos locales que envolvían el pan en papel. Recuerdo cuando era niño, mis amigos y yo siempre queríamos conseguir nuestro pan de la tienda del Sr. James en Avenida G entre calle sexta y séptima. ¿Por qué? ¡Porque ese papel era el mejor para hacer cometas! No solamente había el mejor papel pero la forma en que lo envolvía el papel era genial ya que las esquinas no se rompían cuando se soltaba y el papel estaba intacto para poder usarlo todo. La calidad del papel era muy buena. Era tan liviano y con él se podían crear las mejores cometas. Todos los niños sabían eso.”

Él se sonrió y siguió hablando de las tradiciones de las fiestas de cumpleaños en donde era una costumbre recibir una bolsita de papel llena de golosinas y todos bebían de vasos de cartón que estaban sellados con cera. El explico que casi todo se desechaba en hoyos que se excavaban en el patio, ya que era cosas naturales que se descomponen fácilmente y eran saludables para la tierra. Entre más hablamos, era más y más claro para los dos: reduciendo, reusando , y reciclando no es nada nuevo para Bocas. Era la vieja escuela. Era la única escuela. “Es hora de poner a Bocas de vuelta a lo básico,” dijo Jonah, con un brillo calmado y tranquilo en su mirada.

Maria Guerra de Isla Colon haciendo tamales en La Loma Jungle Lodge and Chocolate Farm. autor de la photo Julia Blaukopf

Las personas de Bocas del Toro siempre han vivido alrededor de una belleza natural encantadora. Tienen una conexión inerte con la naturaleza. Los anteriores generaciones recuerdan un tiempo en que las conveniencias modernas que ahora están plagando nuestras tierras y océanos no existían. Y  ellos ciertamente no pensaron que iban a llegar a verlo en la vida isleña. Ahora que las islas han vivido las consecuencias negativas de la conveniencia de los plásticos y personas como el Sr. Jonah y muchos más (esperemos que sea la generación más joven) están inspirados en organizarse y llevar la vida isleña de vuelta al estilo moderno en sus comienzos naturales. En Bocas del Toro, si podemos ver que algunos de nosotros estamos en nuestras pequeñas islas y podemos mirar hacia atrás y dar grandes pasos hacia adelante. Haz que suceda de tu propia manera. Juntos podemos poner a Bocas de vuelta a lo básico.

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Nicholas Corea is the editor of the Bocas Breeze. He wasn't born in Bocas, but he got there as fast as he could. He is just one of the many foreigners who became enamored with the islands and his mission is to share the magic of Bocas del Toro with the world. Mr. Corea likes to extend his gratitude to everyone who makes the Bocas Breeze happen- starting with YOU (the reader).

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