Education, Not Extractions ◈ Teaching Children How to Keep Their Teeth

by Jenn Parker

What do you drink when you don’t have regular access to clean drinking water?

You drink sodas and juices which often have anywhere from 9 to 15 teaspoons of sugar in one can, box, or bottle. Children between the ages of 2 and 18 should not consume more than six teaspoons of added sugar per day, according to the American Heart Association.

How do you properly brush your teeth without potable water?

You don’t.

Last year, Steve Bender, president of the Newport Beach Rotary Club, international hands-on philanthropist, and creator of Help in a Box, came to Bocas del Toro as part of a 40 Days of Service in Panama trip with volunteer dentists from the University of Southern California. They quickly realized that many of the children who live in some of the more remote communities on the archipelago were greatly suffering from 

infections, abscesses, and cavities.

The culprit?

A daily diet rich in sugary drinks, an inconsistent supply of drinkable water, and lack of oral health education and care. Bender states that “US companies are exporting diabetes, tooth decay, and child obesity without providing any solutions.” One of his Oral Hygiene Initiative (OHI) goals is to teach children how much sugar is actually in their juices and sodas.

The mouth is the main gateway to our internal selves. Tooth decay, gum disease, oral infection, and chronic inflammation can lead to a whole slew of other health issues. Not to mention, a diet high in sugar is linked to diabetes, obesity, high blood pressure, and increased risk of developing heart disease and cancer. By providing children with the know-how and resources to take care of their teeth and make better food and drink choices when possible, we are subsequently helping them to lead overall healthier lives.

Bender approached Dr. Philippa, the lead medical provider at Floating Doctors, to head a five-week Dental in a Box program at both the schools on San Cristobal and Carenero, where approximately 500 local children attend. The Dental in a Box program is rooted in both education and active participation.

The program included lessons and activities related to the importance of oral healthcare,

 how to brush one’s teeth properly, how cavities are formed, the dangers of spreading oral infection, the health hazards of excessive sugar consumption, and which foods and drinks are high in sugar and should be avoided or consumed only in moderation.

Students also kept a “brushing calendar” and, together with their classmates and under the guidance of Dr. Philippa, brushed their teeth for two minutes in class every day. A favorite activity among the students was when they got to use purple dye to highlight the bacteria on their teeth. Using their toothbrushes, they tried to brush away all the purple, which provided a fun and clear indication that their teeth were clean.

Aside from the Dental in a Box program, Bender launched a pilot program in the fall of 2019 with Give and Surf, local NGO, to provide donated toothbrushes, toothpaste, water filters, and educational materials for 500 children. With the leadership of Dr. Philippa and support of the Rotary Club, a full dental clinic is scheduled for this April at the Lost Boys Blues Bar on Isla Carenero.

The immediate solution for many children during the last clinic included tooth 

extractions. Bender and Dr. Philippa hope that through education, donated resources

 and opportunities to receive proper dental care, the extraction rates will drop. The same elementary-aged kids that participated in last year’s Dental in a Box program will be 

invited to the clinics being held in April. Children will be able to have their teeth professionally cleaned, sealants applied, and cavities filled.

You know what they say about raising children — it takes a village — and between Steve Bender, the Rotary Club, Dr. Philippa, Floating Doctors, Give and Surf, the Lost Boys Blues Bar, and various volunteers and donors, the children 

of Bocas del Toro will surely be smiling just a little bit brighter, and their futures will also hopefully carry that same light.

en español

por Jenn Parker

Educación, No Extracciones Enseñándole a Los Niños Cómo Cuidar de Sus Dientes

¿Qué puedes beber cuando no tienes acceso regular al agua potable?

Tomas soda y jugos azucarados, los cuales pueden contener de 9 a 15 cucharaditas de azúcar en una lata, cartón o botella. Los niños entre las edades de 2 a 18 no deben consumir más de seis cucharaditas de azúcar añadida en un día, según la Asociación Americana del Corazón. 

¿Como se pueden cepillar los dientes apropiadamente sin agua potable? 

No se puede.

El año pasado, Steve Bender, presidente del Club Rotario de Newport Beach, un filántropo internacional muy activo y creador de Ayuda en una Caja vino a Bocas del Toro como parte de un viaje de servicio en Panamá de 40 días con dentistas voluntarios de la Universidad de Carolina del Sur. Ellos pudieron observar rápidamente que muchos de los niños que viven en algunas de las comunidades más remotas del archipiélago están sufriendo un gran número de infecciones, abscesos y caries. 

¿La causa? 

Una dieta diaria rica en bebidas azucaradas, un suministro inconsistente de agua potable y una falta de cuidado y educación oral. Bender nos indica que “Los Estados Unidos están exportando la diabetes, el deterioro dental y la obesidad infantil sin proveer solución alguna.” Una de sus metas de iniciativa de higiene oral es enseñarle a los niños cuánta azúcar contienen sus jugos y sodas. 

La boca es la entrada principal a nuestro cuerpo. El deterioro dental, las enfermedades de las encías, las infecciones orales y la inflamación crónica pueden dar lugar a muchas otras condiciones de salud. Sin mencionar que una dieta elevada en azúcar puede estar vinculada a la diabetes, la obesidad, la presión sanguínea elevada, un incremento en riesgo de desarrollar enfermedades de corazón y el cáncer. Al enséñarles a los niños cómo pueden cuidar de sus dientes, darles los recursos que 

necesitan para lograrlo y educarlos sobre cómo hacer mejores elecciones de comidas y bebidas cuando sea posible, estamos subsecuentemente ayudándolos a tener vidas generalmente más saludables. 

Bender habló con la Dra. Philippa, la proveedora médica encargada en los  FloatingDoctors, para hacer un programa Dental en una Caja por cinco semanas en ambas escuelas de San Cristóbal y Carenero, en donde asisten aproximadamente 500 niños locales. El programa Dental en una Caja se basa en la educación y la participación activa. 

El programa incluía lecciones y actividades relacionadas a la importancia de la salud oral, cómo cepillarse apropiadamente, cómo se forman las caries, los peligros de transmitir infecciones orales, los riesgos de salud por el consumo excesivo de azúcar y cuáles bebidas y comidas tienen mucha azúcar y se deben evitar o consumir con moderación.

Los estudiantes también tenían un “calendario de cepillado” y, junto con sus compañeros y bajo la guía de la Dra, Philippa, se cepillaron sus dientes en clase por dos minutos cada día. Una actividad favorita para los estudiantes fue cuando pudieron usar un tinte morado que resaltaba las bacterias que estaba en sus dientes. Utilizando sus cepillos dentales, ellos intentaron cepillarse hasta que desapareciera el color morado, lo cual proveía una indicación divertida y clara de que sus dientes estaban limpios.

Además del programa Dental en un Caja, Bender lanzó un programa piloto en el otoño del 2019 con Give and Surf para proveer donaciones de cepillos dentales, pasta de dientes, filtros de agua y materiales educacionales a 500 niños. Con el liderazgo de la Dra. Philippa y el apoyo del Club Rotario, se logró programar una clínica dental completa para este mes de abril en el Lost Boys Blues Bar de Isla Carenero.

La solución inmediata para muchos niños durante la última clínica incluía extracciones dentales. Bender y la Dra. Philippa esperan que, con más educación, donaciones de recursos y oportunidades de recibir un cuidado dental apropiado, las cifras de extracciones dentales puedan bajar. Los mismos niños de edades de escuela primaria que participaron el año pasado en el programa Dental en una Caja serán invitados a las clínicas que se darán en abril. Los niños tendrán una limpieza profesional, se les aplicará selladores y se calzaran las caries. 

Usted sabe lo que dicen sobre criar a un niño — es necesario un pueblo entero — y con la unión de Steve Bender, el Club Rotario, la Dra. Philippa, los Floating Doctors, Give and Surf, el Lost Boys Blues Bar y varios voluntarios y donadores, los niños de Bocas del Toro podrán tener una sonrisa un poco más hermosa y tendrán la esperanza de tener un mejor futuro.

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Printed monthly in both English and Spanish with a circulation of 5,000 free copies distributed at airports, hotels, restaurants and various retail locations throughout Bocas del Toro, Panama City, David, Boquete and Costa Rica. Also published on the Internet on a daily basis.

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