Big Fish with MarAlliance: Part 2

Big Fish by MarAlliance is a three-part series of the big fish population studies the Belize-based organization has conducted here in our waters; the first part having been published in December ‘18. MarAlliance is dedicated to the study of the big fish’s activity, the overfishing of the species and how to recover some of the damage done. The Bocas Breeze is proud to feature these articles written by this organization. 

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Sharks and rays are often portrayed in a negative light in the media. Movies like ‘Jaws’ and ‘The Meg’, and exaggerated accounts of stingray interactions (often mislabelled as ‘attacks’) have done little to help the public perception of these animals. While sharks and rays are wild animals and should always be respected when sharing their habitat, they are not the mindless monsters that many perceive them to be.

And places like Bocas del Toro need healthy populations of these big fish. These charismatic species, as well as large grouper, snapper, and jacks are key to maintaining healthy marine ecosystems. They provide a huge draw to divers and snorkelers – often generating significant income through encounter tourism.

In a study published in the journal Biological Conservation, authors assessed the economic impact of shark and ray related tourism in the Bahamas, where fisheries regulations were implemented over two decades ago to help conserve shark populations. They found that shark and ray-related activities generate approximately $114 million annually for the national economy, mostly through the diving industry (Haas et. al 2017).

However in many countries, including Panama, there is more incentive to consume big fish than to conserve them. Large sharks have historically been targeted for their fins, which are highly prized in Asian markets. As shark populations have decreased in recent decades due to overfishing and large sharks are less common, the meat of young sharks (also called cazón or tollo) has become prevalent in local markets. In contrast to the millions of dollars that live sharks and rays can generate throughout their lifetime through tourism, a fished adult shark will generate just a few hundred dollars, while the trunks of juveniles fetch less than $5. This is just one of the reasons why these animals are worth much more alive than dead.

Through our monitoring work in Bocas, MarAlliance has found that the habitats around the islands host multiple species of big fish, including large charismatic predators like great hammerheads, but their numbers are dramatically low. Overfishing of these species and their prey through both targeted and incidental capture in fisheries is the likely reason for declines in their populations.

Tourism related to sharks and rays has been shown to generate millions of dollars per year in countries like the Bahamas, where regulations have been put in place to conserve their populations. Photo: Rachel Graham/MarAlliance

The good news is that recovery of these big fish is possible. However, this takes time and a concerted effort to greatly reduce or completely prohibit their consumption due to their biological characteristics of long life, late maturity, and few young. For example, goliath grouper populations off of the coast of southern Florida in the United States crashed in the 1970s and 80s due to high fishing pressure, but following a ban on fishing this species in 1990, their populations have begun to bounce back in the last 10-15 years.

Bocas del Toro, with its diverse array of marine ecosystems, has the potential to be an amazing location for seeing these large charismatic wildlife. So what can you do to help? Keep an eye out for the next part of our Big Fish series to learn the actions you can take to support the recovery and conservation of big fish populations.

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Peces Grandes con MarAlliance: Parte 2


Los tiburones y mantarrayas casi siempre son vistos con una luz negativa en los medios. Películas como  ‘Tiburón ‘y  ‘Megalodon ‘son recuentos exagerados de interacciones con manta rayas (normalmente llamado erróneamente ‘ataques‘) y han hecho poco en ayudar como se perciben estosanimales. Aunque los tiburones y mantarrayas son animales salvajes y siempre debemos respetarlos al compartir su hábitat, no son los terribles monstruos como muchos los perciben.

Large charismatic species like the Critically Endangered goliath grouper can be a huge draw for divers and snorkelers. Unfortunately their numbers have declined dramatically throughout the Caribbean due to overfishing.

Los lugares como Bocas del Toro necesitan una poblacion saludable de estos grandes peces. Estas especies carismáticas, al igual que el mero grande, el pargo, y el jurel son esenciales en mantener un ecosistema marino saludable. Ellos proveen un gran atractivo a buceadores y a los que hace snorkel- frecuentemente generando un ingreso significativo a través de este tipo de turismo.

En un estudio publicado por la revista Biological Conservation (Conservación Biológica), los autores hicieron un estimado del impacto relacionado con el turismo de los tiburones y las mantarrayas en las Bahamas, en donde se implementaron regulaciones de pesca hace más de dos décadas para ayudar a preservar la población de tiburones. Ellos descubrieron que las actividades relacionadas a tiburones y mantarrayas generan aproximadamente $114 millones de dólares anuales para la economía nacional, en su mayoría por la industria del buceo (Haas et. al 2017).

Sin embargo en muchos países, incluyendo Panamá, hay un mayor incentivo a consumir los peces grandes en vez de conservarlos. Los tiburones grandes históricamente han sido un blanco por sus aletas, las cuales están altamente premiadas en los mercados de los  asiáticos. A medida que la población de tiburones ha disminuido en las últimas décadas debido a la sobrepesca y los tiburones grandes son menos comunes, la carne de los tiburones jóvenes (también llamado cazón or tollo) se ha vuelto prevalente en los mercados locales. En contraste con los millones de dólares que pueden generar los tiburones y mantarrayas vivos a través de su vida con el turismo, un tiburón adulto que es sacado del mar solo genera unos cuantos cientos de dólares, mientras el torso de los jóvenes se vende por menos de $5. Este es solo uno de los motivos por los cuales estos animales son más valiosos vivos que muertos.

A través de nuestro trabajo de monitoreo en Bocas, MarAlliance ha encontrado que los hábitats alrededor de las islas albergan a múltiples especies de peces grandes, incluyendo grandes predadores carismáticos como los grandiosos tiburón martillo, pero sus números están dramáticamente bajos. La sobrepesca de estas especies y sus presas a través de la captura dirigida y accidental en las áreas donde viven es la más probable razón de esta disminución en su población.

La buena noticia es que la recuperación de estos peces grandes es posible. Aunque esto toma tiempo y un esfuerzo conjunto para enormemente reducir o completamente prohibir su consumo debido a sus características biológicas de larga vida, madurez tardía, y pocas crías. Por ejemplo, la población del  mero gigante de las costas del sur de la Florida en Estados Unidos entró en crisis en los años 1970 y 80 debido a la alta presión de pesca, pero seguido de una moratoria de la pesca de estas especies en 1990, su población ha empezado a regresar de a poco en los últimos 10-15 años.

Bocas del Toro, con su diversa gama de ecosistemas marinos, tiene el potencial para ser un asombroso lugar  para poder ver estas grandes y carismáticas vidas salvajes. ¿Qué puedes hacer para ayudar? Mantente atento a la siguiente parte de nuestra serie de peces grandes para aprender las acciones que puedes tomar para apoyar la recuperación y la conservación de  las poblaciones de peces grandes.

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Printed monthly in both English and Spanish with a circulation of 5,000 free copies distributed at airports, hotels, restaurants and various retail locations throughout Bocas del Toro, Panama City, David, Boquete and Costa Rica. Also published on the Internet on a daily basis.

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