La Ruta de Las Tormentas:16th Century Bocas del Toro History Recognized

Gustavo Smith and the Boca del Drago monument at Restaurante Yarisnori.

The year is 1502 and the Admiral of the Sea Christopher Columbus had just weathered a disastrous hurricane off the coast of Hispaniola Island. He and his crew are looking for a passage west to the Pacific Ocean and proceed to explore the coasts of modern day Jamaica, Honduras, Nicaragua and Costa Rica before entering La Bahia de Almirante on October 5th, 1502. This would be the first known European contact with the enchanted isles, to which Columbus would bestow the name Bocas del Toro, Spanish for “mouths of the bull.” The history will be now officially recognized by six very special monuments in a collaborative project by the Autoridad de Turismo de Panama and local businesses. (Traducción español abajo)

Gustavo Smith had recently begun his work with the ATP (Panamanian Tourism Authority) in October of 2002 when he had the privilege to attend to a group of decorated humanities professors from the University of Panama. They were visiting Bocas del Toro with students in celebration of the 500-year anniversary of Christopher Columbus’ historic fourth voyage, the occasion in which he had explored the archipelago. The professors brought along with them copies of Panamanian author Diógenes Cedeño Cenci’s El Cuarto Viaje de Cristóbal Colón (The Fourth Voyage of Christopher Columbus) of which they gifted to Gustavo and the tourism office. After reading the book and delving into the history of Columbus’ exploration of Bocas del Toro, Gustavo and his colleagues found a new appreciation and an idea was born.

The literary work that inspired this project of historical and touristic importance.

Six informative monument signs were erected around the archipelago to explain the history of Columbus’ 4th voyage. The locations have been carefully chosen due to their historical significance to Columbus’ exploration of the archipelago, which are Boca del Drago, Almirante, Isla San Cristobal, Isla Carenero, Isla Bastimentos and Isla Colon. In addition to the Columbus history, the signs will also feature important telephone numbers and information about each community.  “That information will be useful for the tour operators, the boat drivers, guides, etc. They can tell their clients ‘here is the history of Bocas del Toro,” says Smith about the project. It’s about the historical and touristic context of each of the six places.” 

Congratulations to Gustavo Smith and the ATP for the vision of this wonderful historical and educational initiative. The project was supported by the business community: special thank you to Juan Medo, Café Amaranto, Divers Paradise Hotel and Playa Tortuga for the collaboration. We look forward to the monumental signs and seeing them enhance the experience of Bocas del Toro visitors by providing a historical context to these beautiful islands.

The unveiling of one of the monuments at Boca del Drago (Restaurante Yarisnori).

Christopher Columbus & Historical Names

Almirante: Christopher Columbus was ranked as the “Admiral of the Sea,” which Almirante is Spanish for “admiral.”

Isla San Cristobal: Spanish for “Saint Christopher” Island

Isla Colon: It’s no secret that the main island was named after Christopher Columbus, or Cristobal Colon.

Isla Carenero: Carenero comes from the Spanish verb “carenar”, or “to careen” in English, which is a nautical term for leaning a boat on its side for scraping and repairing the hull.  As the history goes, Isla Carenero is where Columbus and his men did exactly that.

Isla Bastimentos: Bastimentos boasts a big hill where lots of things grow well and there is “plenty of food,” or “bastantes alimentos.”  “Bastimento” is Spanish for provisions or supplies. The island is named after its ease of finding provisions. 

Bocas del Toro:  It is believed Columbus gave Bocas del Toro its name, but exactly how and why is disputed. There are a few theories out there.  One is that Bocas del Toro named after a large rock foundation that looks like a bull with its head down. Another is that the sound of waves crashing off rocks sounded. to Columbus, like bulls hissing, or “mouths of the bull.” There is also a legend that the name came from a “cacique” (indigenous chief) named “Boka Toro.”

Map of Christopher Columbus’ 4th Voyage to the New World.

En Español

La Ruta de Las Tormentas 

Reconociendo la historia de Bocas del Toro del siglo 16 

El año es 1502 y el Almirante del Mar Cristóbal Colón acaba de resistir un desastroso huracán fuera de la costa de la Isla Hispaniola. El y su tripulación están buscando un camino al oeste del Océano Pacífico y proceden a explorar las costas de lo que hoy en dia es Jamaica, Honduras,Nicaragua y Costa Rica antes de entrar a la Bahía de Almirante el 5 de octubre del 1502. Este sería el primer contacto europeo con estas islas encantadas, a las cuales Colon les daría el nombre de Bocas del Toro. La historia ahora será oficialmente reconocida por seis monumentos muy especiales en un proyecto colectivo de la Autoridad de Turismo de Panamá y comercios locales..

Gustavo Smith (izquierda), el creador del proyecto con Analinda Morales (centro) y Felipe Ernesto López Rodriguez en el monumento de Isla Bastimentos.
Crédito Fotográfico: Felipe Ernesto López Rodriguez

Gustavo Smith había recién empezado su trabajo en la ATP (Autoridad de Turismo de Panamá) en octubre del2002 cuando tuvo el privilegio de asistir a un grupo de profesores de humanidades de la Universidad de Panamá. Ellos estaban visitando a Bocas del Toro con sus estudiantes en celebración del aniversario número 500 del histórico cuarto viaje de Cristóbal Colón, la ocasión en la que él exploró el archipiélago. Los profesores trajeron con ellos copias del libro El Cuarto Viaje de Cristóbal Colón del autor panameño Diógenes Cedeño Cenci el cual fue obsequiado a Gustavo y a la oficina de turismo. Después de leer el libro y llenarse de la historia de la exploración de Colón en Bocas del Toro, Gustavo y sus colegas encontraron un nuevo sentimiento de gratitud y así nació una idea.  

Seis letreros monumentales informativos serán puestos alrededor de la isla para explicar la historia del 4to viaje de Colón. Las ubicaciones se han escogido cuidadosamente por su significado histórico de la exploración de Colon en el archipiélago, estas son Boca del Drago, Almirante, Isla San Cristóbal, Isla Carenero, Isla Bastimentos e Isla Colón. Además de la historia de Colón, los monumentos también tendrán importantes números telefónicos e información sobre cada comunidad. “Esa información va a ser un apoyo para los operadores de tour, los boteros, los guías, etc. Ellos pueden decirles a sus clientes ‘aquí está la historia de Bocas del Toro,” indica Smith sobre el proyecto. “Se trata del contexto histórico y turístico de cada uno de los seis lugares.”

Gustavo Smith y su corte de cabello especial del dia.

Felicidades a Gustavo Smith a la ATP por la visión y el apoyo de esta maravillosa iniciativa histórica y educacional. El proyecto recibió mucho apoyo de la comunidad de los negocios privados; un agradecimiento especial para Juan Medo, Café Amaranto, Hotel Divers Paradise y Playa Tortuga. Esperamos poder ver los letreros monumentales y presenciar cómo mejoran la experiencia de los que visitan Bocas del Toro al proveerles un contexto histórico a estas bellas islas.   

Cristóbal Colón y Algunos Nombres Históricos 

Almirante: El rango de Cristóbal Colón era el “Almirante del Mar”. 

Isla San Cristóbal: Apócope de santo agregado al nombre de Cristóbal.  

Isla Colón: No es un secreto que la isla principal lleva su nombre por Cristóbal Colón.  

Isla Carenero: Carenero viene del verbo “carenar”, él cual es un término náutico usado para describir cuando se recuesta el bote de un lado para raspar o reparar el casco de un bote. Según la historia fue en Isla Carenero en donde Colón y su tripulación hacían exactamente eso.  

Isla Bastimentos: Bastimentos presume una gran loma en donde muchas cosas crecen bien y hay mucha comida, o “bastantes alimentos.” “Bastimento” significa provisiones o suministros. Según la historia, le dieron este nombre a la isla por la facilidad de encontrar provisiones ahí. 

Bocas del Toro: Se cree que Colón le dio este nombre, pero exactamente como aún se disputa. Hay unas cuantas teorías. Una es que Bocas del Toro se tiene su nombre por una gran fundación de piedra que parece un toro con la cabeza inclinada hacia abajo. Otra es que el sonido de las olas que golpeaban las piedras le sonaba a Colón como un, toro enfadado, o “bocas del toro.” También existe la leyenda de que el nombre viene de un cacique llamado “Boka Toro.”

Mauricio Lopez en la ceremonia de Isla Colon. Crédito fotográfico: Felipe Ernesto López Rodriguez

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Printed monthly in both English and Spanish with a circulation of 5,000 free copies distributed at airports, hotels, restaurants and various retail locations throughout Bocas del Toro, Panama City, David, Boquete and Costa Rica. Also published on the Internet on a daily basis.

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