The Permaculture Project That is Breaking Ground

Stephen Brooks plotting out the design of the chinampas with the team

Stephen Brooks is the founder and primary director of Punta Mona in Costa Rica. He visited Bocas for the first time 20 years ago to work on an irrigation project in a well-known farm near Old Bank. This October 2019, with Aaron Jacobson and Sebastian Torres, the new owners of Loma Jungle Lodge and Chocolate Farm on Isla Bastimentos, he visited Bocas once again to work on a permaculture project on the island property. 

Brooks visited the town of  Bri Bri, Costa Rica near the border of Panama for the first time in 1995. One day he watched as a group of children got sprayed by a banana crop duster. He couldn’t believe that we were treating each other so badly. That moment pulled the emergency brake on his life and changed him. He wanted to figure out a design concept to live by wherein the earth and its people are living in harmony. Brooks tells us he wasn’t involved in agriculture at the time. He said, “I just started listening to the land.”  Since that time he has grown as a community developer, an ethnobotanist, an educator, and a designer, implementing permaculture gardens and food forests for homes as well as hundred-acre scales around the globe. Starting this March 2020, La Loma will re-open as an ecolodge serving guests food from the farm. The food-farming challenge the property has always experienced was that a full-fledged swamp was the only flat land with total sun — which most crops want. Yes, a few plants are able to grow in swamps, but the options are limited.

Mr. Kelly, main farmhand and soul of La Loma Jungle Lodge and Chocolate farm for 20 years, with his dedicated team as they use sheer manpower and inspiration from Brooks to irrigate this previously unfarmable land

This situation is common on properties in Bastimentos, as well as all around Bocas. There are hilly areas that come down to the ocean. The rainwater from these hills come down to the flat land before it gets to the ocean, causing a swamp. The goal for Brooks at La Loma is to design a way of irrigation that contributes to the permaculture lifestyle that this ecolodge is boasting. He designed a chinampa system for this soon-to-be farmable land. This word comes from a pre-hispanic system used a lot by the Aztecs in which they converted swampy land into useful areas for farming. The idea is to lower the ground by digging deep ponds; essentially creating islands. In turn, all the water coming down the hilly areas goes into the ponds rather than dispersing everywhere which makes the ground around it suitable for crop growth. Furthermore, this structure provides the opportunity to raise fish in the ponds; just another way to increase energy output on this farm land. Brooks showed up to the project with many different trees and a ton of energy. The project began right away, and with plenty of manpower, the ponds were dug. The trees were planted immediately after digging the ponds and so the farm began. Just a few months later, the plants are growing beautifully. We are so excited to see how it will continue to develop, grow abundant, nutritious food, and contribute to the ecolodge’s permaculture lifestyle.

Caymen rejoicing themselves in the newly dug irrigation

What Is Permaculture & How Are We affected?

There are many ways to understand and describe permaculture. Essentially, it is a holistic way of living, incorporating our landscape into our lifestyle and living in harmony with the environment surrounding us. Brooks defines permaculture as a design philosophy that focuses on energy exchange. He explains that many people think that it is all about agriculture; but It isn’t. The reason why agriculture is such a big player in permaculture is because food is a major energy exchange. Not only is it an exchange of our personal energy, such as the amount of our energy that goes into feeding ourselves every day, but even more so when we look at the earth and how much of our land is being manipulated for our food and food systems. 

Want to implement permaculture into your life? There are a few questions we need to ask.

How Can We Meet Our Goals & Use Less Energy?

On a macro level, we all essentially have the same goals. We want to enjoy ourselves, be comfortable, live well, and eat well. In order to achieve these goals while using less energy, we need to look at the kind of energy we have. Our physical, mental and financial energy are the energies that often design our path. The aspect that permaculture brings into the mix is answering the question of how much of the planet’s resources or energies a person is using and how to achieve the most desirable results. 

Energy returned on energy invested, or EROI, is a concept often used in permaculture. It is the analysis of being conscious about the energy going into making things happen – such as understanding the tractors, steel and diesel that are being used to grow food. EROI asks and scientifically analyzes the question, “What am I giving versus what am I getting from it?” 

Irrigation channels are being added to perfect the landscape

Grow a Tree Today!

This tropical region has many abundant perennial tree crops which grow here in abundance such as cashews, avocadoes, akee, piva, jackfruit and breadfruit. Perennial crops continue to produce as opposed to an annual crop. Brooks tells us the more perennial vegetables you can plant, the better. He also says, “If you have property, grow a tree on it. The more you listen to the land, the more you can see where things thrive. The first principle of permaculture is to observe and interact. Always observe why things are thriving and why they are not. Permaculture is about life, not just about agriculture. We need to tune into what is going down and be a part of making things better, not only for ourselves but our families, our friends and, ultimately, the earth.”


en español

El Proyecto de Permacultura Que Está Abriendo Camino

El equipo La Loma planta el primer árbol después de que las chinampas han comenzado la irrigación. Foto de izquierda a derecha: Lilly Sürken, Aaron Jacobson (co-dueño), Robert Kelly, Sebastian Torres (co-dueño), Victoria Canonico and Stephen Brooks


Stephen Brooks es el fundador y director primario de Punta Mona Center en Costa Rica. Él visitó Bocas por primera vez hace 20 años para trabajar en un proyecto de irrigación en un área de cosecha conocida cerca de Old Bank. Este octubre de 2019, con los nuevos dueños en La Loma Jungle Lodge y Chocolate Farm en Isla Bastimentos, Aaron Jacobson y Sebastián Torres, ha visitado Bocas una vez más para trabajar en un proyecto de permacultura en esta propiedad de la isla.

Brooks visitó el pueblo de Bri Bri en Costa Rica cerca de la frontera con Panamá por primera vez en 1995. Un día vio un avión fumigador de una plantación de bananos rociando a un grupo de niños que estaban jugando. Él no podía creer que nos estuviéramos tratando tan mal. En ese momento puso el freno de emergencia en su vida y empezó a cambiar. Él quería encontrar un concepto de diseño de vida en donde la tierra y las personas vivieran en armonía. Brooks no estaba involucrado en la agricultura en ese momento. Él dijo: “Sólo empecé a escuchar a la tierra.” Desde ese momento ha crecido como un desarrollador comunitario, un etnobotánico, un educador y un disenador; implementando jardines de permacultura y bosques de comida tanto en hogares como a escalas de cientos de acres alrededor del globo terráqueo.

Empezando en marzo del 2020, La Loma volverá a abrir como un alojamiento ecológico en donde se le servirá comida de la granja a los huéspedes. El desafío que la propiedad siempre ha experimentado es que un pantano es el único lugar plano del área que recibe plena luz solar, lo que la mayoría de los cultivos quieren. Sí, algunas cuantas plantas pueden crecer en los pantanos, pero las opciones son limitadas.

Esta situación es muy común en las propiedades de Bastimentos al igual que todo alrededor de Bocas. Hay áreas con lomas que dan al océano. El agua de lluvia de estas lomas llega al terreno plano antes de llegar al océano, causando un pantano. La meta de Brooks en La Loma es diseñar una forma de irrigación que contribuya con el estilo de vida que incorpora la permacultura y que se ofrece en este alojamiento ecológico. Él diseñó un sistema de chinampa para esta tierra que pronto será cultivable. Esta palabra proviene de un sistema prehispánico muy utilizado por los aztecas con el que convirtieron tierras pantanosas en áreas útiles para la agricultura. La idea es de bajar la tierra al excavar pozos profundos, esencialmente creando islas. De esta manera, todo el agua que baja de las lomas se va a los pozos en vez de dispersarse por todas partes y haciendo que la tierra de alrededor sea apta para cultivar. Además de eso, ésta estructura provee la oportunidad de criar peces en los pozos; solo otra forma de aumentar la salida de energía en esta tierra agrícola. Brooks apareció en el proyecto con muchos árboles distintos y con mucha energía. El proyecto empezó enseguida y, con una cantidad suficiente de trabajadores, los pozos se excavaron. Los árboles se sembraron después de excavar los pozos y así empezó la granja. Solo unos cuantos meses después las plantas empezaron a crecer hermosamente. Estamos muy emocionados de ver cómo continuará desarrollándose; creciendo abundantes, nutritivas y deliciosas comidas y contribuyendo al estilo de vida de permacultura de este alojamiento ecológico.

¿Que Es La Permacultura y Cómo Nos Afecta?

Hay muchas maneras de entender y describir la permacultura. Esencialmente, es una forma holística de vida; incorporando nuestro panorama a nuestro estilo de vida y viviendo en armonía con el ambiente que nos rodea. Brooks define la permacultura como una filosofía de diseño que se enfoca en el intercambio de energía. Él explica que muchas personas piensan que se trata solo de la agricultura pero no es así. La razón por la que la agricultura juega un rol tan importante en la permacultura es porque en la comida hay un gran intercambio de energía. No solo un intercambio de nuestra propia energía como la cantidad que usamos para poder alimentarnos todos los días, es aún más cuando miramos el planeta y cuánto de nuestra tierra está siendo manipulada para nuestros alimentos y sistemas alimentarios.

¿Desea implementar la permacultura en su vida? Hay unas cuantas preguntas que necesita hacerse.

¿Cómo podemos cumplir nuestras metas y utilizar menos energía?

En un macro nivel, todos tenemos esencialmente las mismas metas. Queremos disfrutar, estar cómodos, vivir bien y comer bien. Para poder lograr estas metas usando menos energía, necesitamos ver qué clase de energía tenemos. Nuestra energía física, mental y financiera son las energías que muchas veces diseñan nuestro camino. El aspecto que la permacultura le añade a todo esto es el de contestar la pregunta de cuántos recursos o energías del planeta está usando una sola persona y de qué manera para lograr los resultados más deseables. 

El retorno energético sobre la energía que invertimos o TRE (tasa de retorno energético), es un concepto usado en la permacultura. Es el análisis de estar consciente sobre la energía que se usa para que todo suceda- como el entender a los tractores, el acero y el diesel que se usa para cultivar los alimentos. TRE hace y analiza científicamente la pregunta “¿qué es lo que estoy dando versus lo que estoy recibiendo?” 

Nueva vida en la granja

¡Siembre un árbol hoy!

Esta región tropical tiene muchos cultivos de árboles perennes los cuales crecen en abundancia como el marañón, los aguacates, el akee, el piva, la jaca y el fruta pan. Los cultivos perennes continúan produciendo a diferencia de los anuales. Brooks nos indica que entre más vegetales perennes se siembran, es mejor. Él dice, “Si tienes una propiedad, siembra un árbol. Entre más escuchas a la tierra, más podrás ver dónde prosperan. El primer principio de la permacultura es el observar e interactuar. Siempre observé por qué las cosas prosperan y por qué no. La permacultura es sobre la vida, no solo sobre la agricultura. Necesitamos sintonizar con lo que está sucediendo y ser parte de mejorar las cosas, no solo para nosotros, sino también para nuestras familias, nuestros amigos y, en última instancia, para la tierra ”.

The Bocas Breeze is a digital and print newspaper proudly serving the Bocas del Toro community since 2004; reporting news, advertising local businesses and promoting tourism in Bocas del Toro, Panama.

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