Conservation through Education at SFS by Cinda Scott

(español abajo)

The School for Field Studies (SFS) is an international study abroad organization focused on field-based learning, research and conservation. What sets SFS apart from other study abroad organizations is its dedication to helping find solutions to local issues surrounding sustainability and conservation through research. In a world where many communities are beginning to feel the impacts of global climate change, SFS is working to educate and inform its students and the local communities in which it operates about the ways in which people can work together to mitigate environmental and ecological devastation. SFS now operates in 10 countries including Costa Rica, Peru, Australia, Cambodia, Bhutan, Turks and Caicos Islands, Tanzania, Kenya, Chile and Panamá and each Center has a different focus depending on its location.

The SFS Center for Tropical Island Biodiversity Studies (TIBS) is located in the Big Creek sector of Isla Colón in Bocas del Toro, Panamá. SFS TIBS has been working in Bocas since 2012. Our Center strives to introduce and teach students about the importance, conservation and management of the extremely fragile ecosystem of Bocas. In addition to learning about the marine and terrestrial ecosystems that Bocas boasts, students also must have an understanding of the role that people play in both its destruction and preservation. TIBS hosts between 18-24 students each semester who mostly come from all parts of the United States in addition to countries such as Argentina, Mexico and China. The majority of our students are in their third year of University and are interested in pursuing careers in environmental, biological, ecological, economic or anthropological studies. Students receive university credits for the time they spend at TIBS and therefore engage in a wide variety of projects and assignments. 

Courses offered to students enrolled in our program include Tropical Coastal Ecology, Principals of Resource Management, Environmental Policy and Socioeconomic Values, Culture, Language and Society of Panamá, and Directed Research. Our team of resident faculty work together to provide a well-synthesized course of study that allows students to better understand the intricacies of the relationship between humans and their natural environment. In many ways, Bocas is a living laboratory that provides us with the ability to show students in real time how difficult it can often be to have government agencies, non-profits, and everyday citizens come together to solve and discuss major environmental problems.

The environmental issues affecting Bocas are many. In a short time, our students shift from being tourists to concerned citizens once they realize that Bocas is not necessarily the “paradise” they had originally conjured up in their minds. Afterall, “paradise” is not paradise for everyone. Therefore, we work with students to put the idea of paradise into context, from a historical and ecological understanding, such that they can focus their energy on the environmental issues at hand which include; waste and trash, habitat modification, unregulated tourism and development, deforestation of forests (including mangrove forests), coral disease and bleaching, overfishing and illegal fishing, water pollution and contamination, poverty, and limited access to social services.   

Bocas is at a crossroads. Gone are the days when the majority of Bocatoreños could make a living by fishing. Instead, people-Bocatoreños and expat immigrants alike- heavily if not fully rely on tourism to make a living and feed their families. However, in the pursuit of tourist dollars, we have collectively caused great harm to the Bocas marine and terrestrial environments. We all share in the responsibility to take care of the ecosystem that provides for and supports us. If the ecosystem services of coral reefs and forests are not more closely monitored and managed, then the future of tourism in Bocas will continue down a path of unsustainable practices, which in turn will lead to continued environmental degradation and eventually economic decline. We are inextricably linked to our environment and therefore, we must work together to ensure that touristic and economic growth of Bocas occurs in an ecologically and socially sustainable manner.

How do we fix the overwhelming environmental problems of Bocas in light of global issues such as climate change? I’ve come across many people in Bocas who are very passionate about conservation efforts. However, there is a disconnect between community members who want to see change, but who feel they do not have the power or the means to make those changes. Herein lies the challenge. One very important, albeit much slower and longer lasting method for making change is via education. As a member of the Bocas community, SFS TIBS has a responsibility to share knowledge about the importance of conservation and the impacts of global climate change on coastal and island communities such as Bocas del Toro. We also strive to work in conjunction with government agencies, foundations, non-profits, schools and community members to educate and promote environmental stewardship. Though we may not be able to directly control rising CO2 levels which in turn cause decreasing pH levels in the ocean which results in ocean acidification and loss of primary producers such as phytoplankton and other organisms that are dependent upon calcium carbonate to build their shells and homes, we can try to work together as a community to figure out best practices such that natural resources are available for everyone to use today and hopefully in the future. The question remains, what do those best practices look like and how can we enforce best practices without impacting peoples’ livelihoods?

Our work is a combination of teaching, learning, fieldwork, research and outreach. As I like to remind our students, and as one of my research mentors once told me, “If you are not sharing your knowledge, then you are not doing science!” For two months, students learn about the major problems affecting Bocas and during the last month of their studies here, they work in small groups to conduct research that is shared with local government officials and other members of the community. This semester, our directed research projects included studies ranging from understanding impacts of tourism on sea stars (Oreaster reticulatus) at Starfish Beach, collecting information from local Bocatoreños on their perceptions of party tourism, and monitoring leaf cutter ant behavior in disturbed and undisturbed forests. From human, marine and terrestrial angles, SFS TIBS investigates how organisms, including humans, are affected by the commodification of tourism and associated unsustainable development practices. Importantly, SFS TIBS also talks with local government officials on a regular basis to find out what is needed in the community and what kind of data is necessary to provide in order to make informed decisions on how to conserve natural resources for the future. In addition, SFS TIBS through its Community Engagement program works directly with young people and teachers from Bocas in many forms. It is through our strong bonds with the Bocas community that we are able to engage young Bocatoreños in putting the theory of environmental education into practice. We believe that educating young people about environmental problems is a key component to solving problems. Moreover, showing young people how they fit into the larger context of tourism and the ecosystem will hopefully have long lasting, positive effects on the growth and development of Bocas. Current projects include working with the women’s cooperative of San Cristobal to create a birding program in an effort to promote an eco-tourism project with the Darklands Foundation, instructing young girls from Drago how to swim, paddle board and kayak, working with the high school to implement a plastic recycling program and working with Reciplastic in Changuinola, and helping young, Ngöbe entrepreneurs with signage and advertising for eco-tours on family forest trails. 

Many times, people ask and want to know how to help. I think it’s most important that tourists especially understand that while they are here for only a week or two or even a few days, their environmental impacts are quite large and that they therefore are also part a much larger issue. To help tourists understand their impact, hotels and hostels can and should provide information to their guests about the importance of re-using bottles and re-filling them, not eating lobster during the moratorium (March 1 – June 30th) and/or making sure lobsters are at least 3 oz. in weight, using boat tours and guides that do not anchor on reefs, and supporting indigenous community tours that bring tourist dollars to outer lying islands which typically do not economically benefit directly from tourism and who are often cut out of having the opportunity to receive tourist dollars. Restaurants can help by not providing Styrofoam and single-use plastics. In addition, restaurants can serve fish species such as lionfish, which helps to reduce the overall number of this invasive species. Remember, lionfish are venomous, not poisonous and their removal is essential for the health of coral reef ecosystems. They are also quite tasty! Our students do a lionfish dissection and make a delicious lionfish ceviche.

In addition to our work, there are many other non-profit and conservation organizations working in Bocas to make positive change such as the Institute for Tropical Ecology and Conservation (ITEC), Sea Turtle Conservancy (STC), Ministerio de Ambiente (MiAmbi-ANAM y ARAP), Smithsonian Tropical Research Institute (STRI), Give and Surf, and Floating Doctors. It is important for the residents of Bocas to know that there are organizations working to protect and conserve the natural beauty of Bocas, but that for true change to occur, everyone must be an active participant.


en español
La Conservación a Través de la Educación 

La School for Field Studies (SFS) Escuela de Estudios de Campo es una organización internacional que estudia en países extranjeros y se enfoca en el aprendizaje, la investigación y la conservación basado en el campo. Lo que hace que la SFS sea diferente a otras organizaciones que estudian en países extranjeros es su dedicación a ayudar a encontrar soluciones a situaciones locales que tiene que ver con la sustentabilidad y la conservación a través de la investigación. En un mundo en donde muchas comunidades están empezando a sentir los impactos de cambio climático global, la SFS está trabajando para educar e informar a sus estudiantes y a las comunidades locales en las que opera sobre las formas en que las personas pueden trabajar juntas para mitigar la devastación ambiental y ecológica. La SFS ahora opera en 10 países incluyendo a Costa Rica, Perú, Australia, Cambodia, Bhutan, Turks Y las Islas Caicos, Tanzania, Kenya, Chile y Panamá, cada Centro tiene un enfoque distinto dependiendo de su ubicación. 

El Centro SFS para Estudios de Biodiversidad en Isla Tropicales (TIBS en inglés) está ubicado en el sector de Big Creek de Isla Colón en Bocas del Toro, Panamá. La SFS TIBS ha estado trabajando en Bocas desde el 2012. Nuestro centro anhela introducir y enseñarles a los estudiantes sobre la importancia, la conservación, y el manejo del ecosistema extremadamente frágil de Bocas. Además de aprender sobre los ecosistemas marinos y terrestres que Bocas posee, los estudiantes también deben tener un entendimiento sobre el rol que juegan las personas en su destrucción y a la vez en su preservación. TIBS tiene entre 18-24 estudiantes cada semestre los cuales en su mayoría vienen de distintas partes de los Estados Unidos además de países como Argentina, México, y China. La mayoría de nuestros estudiantes están en su tercer año de universidad y están interesando en obtener carreras con estudios ambientales, biológicos, ecológicos, económicos, y antropológicos. Los estudiantes reciben créditos universitarios por el tiempo que dedican en el TIBS y por ende participan en una gran variedad de proyectos y asignaciones.  

Las clases que se le ofrecen a los estudiantes inscritos en nuestro programa incluyen La Ecología Tropical de la Costa, Principios de Administración de Recursos, Pólizas Ambientales y Valores Socioeconómicos, La Cultura, el Idioma y la Sociedad de Panamá, y la Investigación Dirigida. Nuestros miembros del equipo de trabajadores residentes trabajan juntos para proveer un curso de estudio bien sincronizado que les permite a los estudiantes tener un mejor entendimiento las relaciones intrínsecas entre los humanos y su ambiente natural. De muchas formas, Bocas es un laboratorio vivo que nos provee la habilidad de enseñarles a los estudiantes en tiempo real lo difícil que puede ser muchas veces hacer que las agencias gubernamentales, las organizaciones sin fines de lucro, y los ciudadanos puedan unirse para solucionar y dialogar sobre problemas ambientales mayores.    

Las situaciones ambientales que afectan a Bocas son muchas. En un corto periodo, nuestros estudiantes pasaron de ser turistas a convertirse en ciudadanos preocupados una vez que se dieron de cuenta que Bocas no es necesariamente el “paraíso” que inicialmente habían evocado en su mente. Después de todo un “paraíso” no es un paraíso para todos. Por ende, trabajamos con estudiantes para poner la idea del paraíso en contexto , desde un entendimiento histórico y ecológico , para que puedan enfocar su energía en las situaciones ambientales que están a mano las cuales incluyen; los desperdicios y la basura, la modificación del hábitat, el turismo y desarrollo no regulado, la deforestación de los bosques (incluyendo los bosques de los manglares), enfermedades y la decoloración del coral, la sobrepesca y la pesca ilegal, la polución y contaminación del agua, la pobreza, y los accesos limitados a servicios sociales.  

Bocas se encuentra en una encrucijada. Esos días en que la mayoría de los Bocatoreños podían ganarse la vida pescando ya no están. En cambio, las personas-Bocatoreñas y los inmigrantes expatriados por igual dependen en gran medida y hasta completamente del turismo para poder ganarse la vida y alimentar a sus familias. Sin embargo, en la búsqueda de esos dólares que viene del turismo, hemos colectivamente causado un gran daño a los medios ambientes marinos y terrestres de Bocas. Todos compartimos la responsabilidad de cuidar al ecosistema que provee para nosotros y nos mantiene. Si los servicios de los ecosistemas de los arrecifes corales y los bosques no son monitoreados más de cerca y también supervisados, entonces el futuro del turismo en Bocas seguirá un camino de prácticas no sostenibles, lo cual resultará en una degradación ambiental continua y eventualmente una decaída económica. Nosotros estamos intrínsecamente vinculados a nuestro medio ambiente y, por ende, debemos trabajar juntos para asegurar que el turismo y el crecimiento económico de Bocas ocurra de una manera ecológica y socialmente sostenible.  

¿Como podemos arreglar los agobiantes problemas ambientales de Bocas considerando las situaciones globales como el cambio climático? Yo me he cruzado con muchas personas en Bocas que son muy apasionadas sobre los esfuerzos de la conservación. Sin embargo, existe una desconexión entre los miembros de la comunidad que desean ver un cambio, pero que sienten que no tiene el poder o los medios para poder lograr esos cambios. Aquí es donde está el reto. Un método muy importante y duradero no obstante más lento para hacer este cambio es a través de la educación. Como miembro de la comunidad de Bocas, la SFS TIBS tiene una responsabilidad de compartir sus conocimientos sobre la importancia de la conservación y los impactos que tiene el cambio climático global en las comunidades costeras e isleñas como Bocas del Toro. También nos esforzamos por trabajar en conjunto con las agencias gubernamentales, las fundaciones, las organizaciones sin fines de lucro, las escuelas y los miembros de la comunidad para educar y promover una administración ambiental. Aunque tal vez no podamos controlar directamente el incremento de los niveles de CO que a su vez disminuye los niveles del pH en los océanos lo cual resulta en la acidificación del océano y la pérdida de productores primarios como el fitoplancton y otros organismos que dependen del carbonato de calcio para construir sus exoesqueletos y hogares, podemos intentar trabajar juntos como una comunidad para poder determinar las mejores prácticas en donde hayan recursos naturales disponibles para que todos puedan usarlo en el hoy y con suerte en el futuro. La pregunta sería, ¿Cómo son esas prácticas? y ¿Cómo podemos enforzar estas mejores prácticas sin impactar el sustento de las personas? 

Nuestro trabajo es una combinación de enseñanza, aprendizaje, trabajo de campo, y compromiso con la comunidad. La manera en que me gusta recordarles a nuestros estudiantes, y la misma manera en que uno de mis mentores de investigación me dijo es, “¡Si no estás compartiendo tus conocimientos, ¡entonces no estás haciendo ciencia!” Por dos meses, los estudiantes aprenden sobre los mayores problemas que afectan a Bocas y durante el último mes de sus estudios aquí, ellos trabajan en grupos pequeños para dirigir investigaciones que son compartidas con funcionarios del gobierno local y otros miembros de la comunidad. Este semestre, nuestros proyectos de estudios dirigidos incluyen estudios que van desde el entendimiento de los impactos del turismo en las estrellas marinas (Oreaster reticulatus) en Playa Estrella, recolectando información de parte de los Bocatoreños locales sobre su percepción del turismo de fiesta, y monitoreando el comportamiento de las hormigas que cortan hojas en los bosques distribuidos y los no distribuidos. Desde los ángulos humanos, marinos y terrestres el SFS TIBS investiga cómo los organismos, incluyendo los humanos, son afectados por el turismo y las prácticas de desarrollo no sostenibles relacionadas. Importantemente, el SFS TIBS se comunica con funcionarios del gobierno local regularmente para determinar qué necesidades tiene la comunidad y que clase de datos se necesitan proveer para poder tomar decisiones informadas sobre cómo conservar los recursos naturales para el futuro. Además de esto la SFS TIBS a través de su programa de Compromiso Comunitario trabaja directamente con los jóvenes y maestros de Bocas de muchas maneras. Es a través del fuerte lazo que tenemos con la comunidad de Bocas que hemos podido hacer que los jóvenes Bocatoreños pongan en práctica la teoría de educación ambiental. Nosotros creemos que el educar a los jóvenes sobre los problemas ambientales es una pieza clave para resolver los problemas. Además, enseñarles a los jóvenes que lugar ocupan en el contexto más grande del turismo y el ecosistema con suerte tendrá efectos duraderos y positivos en el crecimiento y el desarrollo de Bocas. Algunos proyectos actuales incluyen trabajar con la cooperativa de San Cristóbal para crear un programa de aves para de esta manera promover un proyecto ecoturístico con el Darklands Foundation, instruyendo a chicas jóvenes de Drago sobre la natación, el surf de remo, y el kayak, trabajando con el colegio para implementar un programa de reciclaje y trabajando con Reciplast en Changuinola, y ayudando a jóvenes empresarios Ngöbe con letreros y haciéndoles publicidad sobre tours ecológicos de sus senderos familiares en el bosque. 

Muchas veces, las personas preguntan y desean saber cómo pueden ayudar. Yo creo que lo más importante es que los turistas entiendan especialmente que, aunque ellos están aquí solo por una semana o dos o hasta solo unos días, sus impactos ambientales son bastante grandes y por ende son parte de una situación mucho más grande. Para ayudar a que los turistas entiendan su impacto, los hoteles y hostales pueden y deben proveerles información a sus huéspedes sobre la importancia de reutilizar las botellas y de rellenarlas, no comer langosta durante la moratoria (1ero de marzo – 30 de junio) y/o asegurarse que la langosta pese por lo menos 3 oz., usar los guías de tour en bote que no se usen sus anclas cerca de los arrecifes, y apoyando a los tours de las comunidades indígenas ya que hacen llegar los dólares turísticos a las islas exteriores las cuales típicamente no se benefician económicamente directamente del turismo y los cuales muchas veces son excluidos de tener la oportunidad de recibir estos dólares turísticos. Los restaurantes pueden ayudar al no proveer productos desechables de poliestireno o plástico. Además, los restaurantes pueden servir especies de peces como el pez león, lo cual ayuda a reducir el número de especies invasivas en general. Recuerden, los peces león tiene su veneno en solo algunas partes de su cuerpo y remover el exceso de peces de esta especie es esencial para la salud de los ecosistemas de arrecife coral. ¡Tienen un gran sabor! Nuestros estudiantes hicieron una disección de unos peces león e hicieron un delicioso ceviche de pez león.  

Además de nuestro trabajo, hay muchas otras organizaciones sin fines de lucro y de conservación que trabajan en Bocas parar hacer cambios positivos como por ejemplo el Instituto de Conservación y Ecología Tropical (ITEC),Conservación de la Tortuga Marina(STC), Ministerio de Ambiente (MiAmbi-ANAM y ARAP), Instituto de Investigaciones Tropicales Smithsonian (STRI), Give and Surf, y los Floating Doctors. Es importante que los residentes de Bocas sepan que hay organizaciones trabajando para proteger y conservar la belleza natural de Bocas, pero para que ocurra un verdadero cambio, todos deben ser participantes activos. 




The Bocas Breeze is a digital and print newspaper proudly serving the Bocas del Toro community since 2004; reporting news, advertising local businesses and promoting tourism in Bocas del Toro, Panama.

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