Rescuing the Golden Era of Bocas del Toro History with “Memories of Bocas Town: the life and times of José Antonio Price”

Rescuing the Golden Era of Bocas del Toro History with “Memories of Bocas Town: the life and times of José Antonio Price”

A Book Review by Doss Dunn




I first heard about Memorias de Bocas Town: La vida y tiempo de José Antonio Price during a Pa’ Que Sepas function I attended last year in Casco Viejo. The author, Ariel Rene Pérez Price, was there giving a presentation to promote his book when I finally grasped an unfortunate reality- there aren’t many contemporary books on the market that deal with Panamanian history, much less the history of Bocas del Toro. The subject matter intrigued me, and it was evident after Ariel’s presentation that exhaustive amounts of research went into the writing of this book. As fate would have it, I received a signed copy of the book addressed to me as a Christmas gift. I began reading the next day and had a hard time putting it down. Let’s review.

Memories of Bocas Town: the life and times of José Antonio Price is nothing short of an eye-opening journey into an often overlooked period of Panamanian history, the Republican era. This book, a hybrid between literary narrative and historical reference, provides equal parts interesting story to verified historical fact. The telling of the events that surround the life of José Antonio Price, the first ever Afro-Caribbean doctor from Bocas del Toro, draw you intimately close to the protagonist as the author subtly rescues threads of history mostly left out of the national discourse in Panama. This salvaged history delivers a clear message; Bocas del Toro is a cultural gem with a vibrant, diverse history full of events and figures, such as Dr. Price, that should make any Panamanian proud of their Caribbean roots.

Dr. José Antonio Price


Dr. Jose Antonio Price’s almost forgotten life story is truthfully an awe-inspiring one: an Afro-Caribbean boy raised by a single mother during the tumultuous birth of a nation manages to master several languages at a young age and obtain a top tier education abroad. Unafraid of overcoming any additional barriers, he then endures six years in the American Jim Crow South studying medicine and becomes the first Afro-Panamanian to get a Degree in Medicine and Surgery from the United States (Shaw University and the University West Tennessee College of Medicine and Surgery). That alone sounds like the stuff of Hollywood, but the prodigious young Dr. Price’s life was just getting started.

Very quickly, we are able to observe the evolution of a multifaceted young man steadily capitalizing on his potential to be truly great. Once Dr. Price returns home to Panama at age 23, he begins working in the medical field and is soon named forensic medical examiner. He is also appointed as a surgeon in the first ever public hospital in Bocas del Toro. During those times, there were only around 30 doctors in the whole of Panama, so Dr. Price becomes an extremely esteemed member in the region as he treats countless patients. Further serving to solidify his place in Bocas history was his incessant community involvement. Dr. Price respected and benevolently served every single stratum of Panamanian society: rich, poor, indigenous, foreign, and so on. Over the course of his medical career, he would become known as a pioneer in private medicine in Panama who strived to provide healthcare access to all.

Early 20th century Bocas Town. 3rd street (the main street) on Isla Colon was pedestrian with ornamental bushes. For more historical photos of Bocas del Toro, visit the Facebook page @old_bocas_town

Apart from building a tremendous reputation as a medical practitioner, Dr. Price also becomes a formidable political identity in Bocas del Toro. Starting at a young age, Jose Antonio is somewhat accustomed to the life of a public figure: his mother maintains a longtime friendship with Panama’s third president and first Afro-Panamanian president, Carlos Antonio Mendoza, and she herself is revered as an important member of the business community. Dr. Price was an eloquent man possessing flawless etiquette, a network of friends featuring some of the most powerful political voices of the era, and he himself was even elected to city council. Despite being of Afro Caribbean descent, the unique conditions afforded by the vitality of Bocas del Toro during the times allowed Dr. Price to occupy an elite social standing throughout most of his life. He was commonly recognized as a voice of respected opinion, he was a popular advocate for liberalism, and he was well-known for promoting education as the main tool available for personal advancement. To refer to Dr. Price as anything less than a pillar to the Bocas del Toro community would be to lack proper respect.

Despite his ability to overcome countless obstacles throughout his life, Dr. Price was often confronted with one tough reality that many faced in Bocas del Toro and the world at large- racism. Although Bocas del Toro had been a French inspired liberal hot bed and cosmopolitan melting pot around the turn of the 20th century, American brand segregation soon took root after the transnational United Fruit Company began operations in the province. Segregation also existed in the nation’s population centers, Panama City and Colon, due to the construction of the canal under the American regime. This foreign status quo would harm Dr. Price’s reputation and legacy by purposefully leaving him out of the history books. Although Dr. Price was a doctor, the Panamanian Asociación Médico Nacional never officially recognized him as such. The group was the authoritative figure on medicine at the time, and they only accepted degrees that were recognized by the United States; however, the United States would not recognize any degrees from black colleges. Yet, despite leaving his name out of the registry of doctors, Dr. Price still manages to get into the records- he was photographed alongside all of the other doctors recognized that day and that photo was published.


Dr. José Antonio Price, 2nd row, 2nd person in (see enlarged square)


These types of instances illustrate the uncomfortable space in Panamanian society that the Afro-Caribbean community occupied during the early 20th century. One of the book’s purposes is to recognize the traditionally ignored members of Panamanian society that also compose the national identity. By providing these community members with an identity to relate with and a history to feel proud of, the author is enriching the culture of both Bocas del Toro and Panama as a country.

Although Dr. Price’s character in many ways is Bocas del Toro personified, the author goes much further in order to effectively transmit the essence of Bocas Town to the reader. While providing the reader with setting for any given passage, Ariel casually and comfortably inserts bits of historical detail (e.g., the installation date of street lights, the construction of local landmarks, and even archived photos) so that the sense of place feels more personal. In the same way that the actions of a person help define them, the things that happen in a place define it. For that reason, I believe the historical events featured in this story were carefully selected to highlight formative moments in the archipelago’s history that help communicate its fundamental identity. Some of the historical events and figures covered are: events surrounding the separation of Panama from Colombia, the complex impact of the United Fruit Company on Bocas del Toro, the social atmosphere regarding race around the arrival of Marcus Garvey and the UNIA movement, and the various impacts that World War I had in Bocas del Toro. Thanks to Bocas del Toro’s unique role in world history, we are able to observe distinctly Panamanian contributions within larger global movements through the perspective of one of its own legends.


Marcys Garvey visited Bocas del Toro in 1921 and made a speech in Bocas Town, to promoting the unity of the African diaspora and selling shares on his Black Star Line endeavor.


Overall, this book has a feel-good mood to it that serves to reinvigorate pride into a community that very seldom has gotten proper representation. I was able to learn a lot of history, but never once did I feel like the content was too dense or boring. The only thing I felt that could have improved the overall story would be further development of some of the secondary characters. For example, it would have been cool to perhaps gain some social perspective through a monologue from someone like Flat Head. I would easily give this book a second read in the future, and am eager to read more from the author.

Additional Note:

I want to express my delight with the actual writing itself from the perspective of a non-native Spanish speaker. The author, Ariel Price, employs a clear writing style that is very easy to follow and, even when I stumbled across new words, the context of the passages always provided enough information for me to continue along without losing valuable pieces of story. I, like many other readers of this newspaper, learned Spanish as a second language, and to finish an entire book in Spanish without it turning into an exhaustive dictionary search task provides for a superior reading experience. After 3 weeks of light daily reading, I finished this book satisfied with not only the quality of the story, but also the comfort of the journey.

“Memorias de Bocas Town: La Vida y tiempo de Dr. José Antonio Price,” edited by Miss Hilda Press  is available for purchase on, in select Panama City bookstores and locally in Bocas del Toro at Gran Hotel Bahía, Buena Vista Restaurant and Galería Mar e Iguana.


Ariel René Pérez Price




Rescatando la historia de Bocas del Toro y su época dorada con “Memorias de Bocas Town: la vida y tiempo de José Antonio Price”

Una reseña del libro de Doss Dunn


La primera vez que escuché sobre Memorias de Bocas Town: La vida y tiempo de José Antonio Price fue durante una función de “Pa Que Sepas” a la que asistí el año pasado en Casco Viejo. El autor, Ariel René Pérez Price, estaba allí dando una presentación para promocionar su libro cuando finalmente comprendí una desafortunada realidad: no hay muchos libros contemporáneos en el mercado que traten sobre la historia de Panamá, y mucho menos sobre la historia de Bocas del Toro. El tema me intrigó, dejando evidencia el autor durante su presentación de las  exhaustivas investigaciones adelantadas en la redacción de su obra. Como cosa del destino, recibí una copia firmada del libro que me enviaron como regalo de Navidad. Comencé a leer al día siguiente sin poder detenerme. Analicémoslo.

Memorias de Bocas Town: la vida y tiempo de José Antonio Price es nada menos que un viaje revelador por un período que a menudo es pasado por alto por la historia panameña, la era republicana. Este libro, un híbrido entre la narrativa literaria y un ensayo histórico, ofrece por partes iguales una historia interesante y un compendio de fuentes historiográficas verificables. La narración de los acontecimientos que rodean la vida de José Antonio Price (1890-1913), el primer médico bocatoreño, lo acerca íntimamente al protagonista mientras el autor rescata sutilmente hitos de la historia que en su mayoría quedaron fuera del discurso nacional en Panamá.  La historia recuperada entrega un mensaje claro; Bocas del Toro es una joya cultural con una historia vibrante y diversa, llena de eventos y figuras, como el Dr. Price, que deberían enorgullecer a cualquier panameño de poseer raíces caribeñas.


Dr. José Antonio Price


La historia vital del Dr. José Antonio Price es verdaderamente asombrosa: un niño afro-caribeño criado por una madre soltera durante el tumultuoso nacimiento de una nación, logra dominar varios idiomas a una edad temprana y obtener una educación superior en el extranjero. Sin temor a enfrentarse a las dificultades de su tiempo, logra superar seis años en el sur de los Estados Unidos, en épocas donde estaban en vigencia las leyes segregacionistas del Jim Crow, estudiando medicina y convirtiéndose en el primer afropanameño en obtener un título en medicina y cirugía de los Estados Unidos (Universidad Shaw y la Universidad West Tennessee College of Medicine and Surgery). Lo anterior por sí solo suena a Hollywood, pero la vida del joven y prodigioso Dr. Price recién comenzaba.

Muy rápidamente, se pudo observar la evolución de un joven multifacético que aprovechaba constantemente su potencial para ser realmente grandioso. Una vez que el Dr. Price regresa a su hogar en isla Colóna los 23 años, comienza a trabajar en el campo de la medicina y en poco tiempo es nombrado examinador médico forense. También es nombrado cirujano en el primer hospital público de Bocas del Toro. Durante esos tiempos, solo había alrededor de 30 médicos en todo Panamá, por lo que el Dr. Price se convirtió en un miembro extremadamente estimado en el archipiélago ya que trataba una cantidad innumerable de pacientes. Éste aspecto consolidó su lugar en la historia de Bocas, dado su incesante trabajo en beneficio dela comunidad. El Dr. Price respetó y sirvió, benevolentemente, a todos los estratos de la sociedad panameña: ricos, pobres, indígenas, extranjeros, etc. En el transcurso de su carrera médica, se hizo conocido como un pionero de la medicina privada en Panamá que se esforzó por proporcionarle acceso a la atención médica a todos.


Un anuncio del “Doctor. J. A. Price” del semanario El Progreso


Además de construir una gran reputación como médico, el Dr. Price también se convierte en una formidable identidad política de Bocas del Toro. Comenzando a una edad temprana, José Antonio asume con rapidez el estatus de figura pública: su madre mantiene una larga amistad con el tercer presidente y primer presidente afro panameño de Panamá, Carlos Antonio Mendoza, además de ser ponderada como un miembro importante de la comunidad empresarial. El Dr. Price era un hombre elocuente que poseía una etiqueta impecable, una red de amigos integrada porlas voces políticas más poderosas de la época, e incluso él mismo fue elegido en múltiples ocasiones como miembro y presidente del concejo municipal de la provincia. Siendo afrodescendiente, las condiciones únicas que brindaba la multicultural Bocas del Toro le permitieron al Dr. Price sobresalir,  ocupando una posición social y profesional de élite durante la mayor parte de su vida. Era reconocido como una voz de opinión respetada,  un defensor a ultranza de los principios del liberalismo,conocido por promover la educación como la principal herramienta disponible para el desarrollo personal. El referirse al Dr. Price como algo menos que un pilar de la comunidad de Bocas del Toro, sería ignorar su trascendencia histórica.

A pesar de su capacidad para superar innumerables obstáculos a lo largo de su vida, el Dr. Price a menudo se enfrentó a una dura realidad, a la que muchos afrodescendientes estuvieron expuestos  en Bocas del Toro y en el mundo en general: el racismo. Aunque Bocas del Toro había sido un hervidero liberal  y un crisol de razas a principios del siglo XX, la segregación al estilo estadounidense pronto echó raíces después de que la transnacional United Fruit Company comenzó a operar en la provincia. La segregación también existió en los centros más poblados de la nación, Ciudad de Panamá y Colón, debido a la construcción del canal bajo el régimen estadounidense.  Es nuestra opinión que el legado de dicha terrible situación, también acogida por parte de la elite criolla, terminaría opacando la figura del Dr. Price, excluyendole de la historia oficial.  . Aunque el Dr. Price ejerció legítimamente como médico durante los primeros años de la República, la Asociación Médica Nacional panameña nunca lo reconoció oficialmente como uno de sus miembros. Este grupo que ejercía como ente rector  de la profesión médica en el país, no aceptaba profesionales graduados de Universidades para afrodescendientes, siguiendo el parámetro de la Asociación Médica de los Estados Unidos. ,  Una fotografía del acto inaugural de dicha organización en 1929, es testigo de la participación del Dr. Price en el evento, aunque su nombre fue excluido de las actas oficiales.


Dr. Price está en la segunda fila, la segunda persona del lado izquierdo (ver cuadro ampliado)


Este tipo de casos ilustran el incómodo espacio que ocupó la comunidad afro-caribeña en la sociedad panameña a principios del siglo XX. Uno de los propósitos del libro es reconocer el aporte de figuras tradicionalmente ignoradas por la historia, pero que contribuyeron a crear la identidad nacional.

El libro proporciona a la comunidad de Bocas del Toro, una identidad con la que puede relacionarse y una historia de la cual puede sentirse orgullosa.  El autor está enriqueciendo la cultura de Bocas del Toro y también la del país.

Aunque el Dr. Price es, en muchas formas, la personificación de Bocas del Toro, el autor va mucho más allá para transmitir de una manera efectiva la esencia de Bocas Town.  Mientras proporciona al lector la configuración de cualquier pasaje del libro, Ariel inserta casualmente y cómodamente detalles históricos (por ejemplo, la fecha de instalación del primer sistema de alumbrado público, la construcción de puntos de referencia locales e incluso fotos de archivo) logrando la sensación personal de trasladar al sitio de los acontecimientos.


Calle Tercera antes del relleno del Manglar. Para más fotos históricas, visíte a las página de Facebook @old_bocas_town


De la misma manera que las acciones de una persona ayudan a definirlo, las cosas que suceden en un lugar lo definen también. Por esa razón, creo que los eventos históricos presentados en esta historia fueron cuidadosamente seleccionados para resaltar los momentos formativos en la historia del archipiélago que ayudan a comunicar su identidad fundamental. Algunos de los eventos históricos y las figuras mencionados son: Los hechos que rodearon la separación de Panamá de Colombia, el complejo impacto de la United Fruit Company en Bocas del Toro, la atmósfera social en torno a la llegada de Marcus Garvey y el movimiento UNIA, y los varios impactos que tuvo la Primera Guerra Mundial en Bocas del Toro. Gracias al papel único que tuvo Bocas del Toro en la historia mundial, podemos observar contribuciones claramente panameñas dentro de los movimientos globales más grandes, a través de la perspectiva de una de sus propias figuras históricas..

En general este libro deja una buena sensación, que sirve para revitalizar el orgullo de una comunidad que rara vez ha obtenido una representación adecuada. Pude aprender mucha historia, pero nunca sentí que el contenido era demasiado denso o aburrido. Lo único que sentí que podría haber mejorado la historia en general sería un mayor desarrollo de algunos de los personajes secundarios. Por ejemplo, hubiera sido genial quizás ganar algo de perspectiva social a través de un monólogo de alguien como Flat Head. Le daría fácilmente a este libro una segunda lectura en el futuro, y estoy ansioso por leer más del autor.

Nota adicional:

Quiero expresar mi deleite por la escritura en sí,  desde la perspectiva de alguien que no habla español de forma nativa. El autor, Ariel René Pérez Price, emplea un estilo de escritura muy clara que es muy fácil de seguir e, incluso cuando me topé con nuevas palabras, el contexto del texto siempre me proporcionó suficiente información para continuar sin perder valiosas piezas de la historia. Yo, como muchos otros lectores de este periódico, aprendí español como un segundo idioma, y ​​el poder terminar un libro completo en español sin que se convirtiera en una tarea exhaustiva de búsquedas en el diccionario me proporciona una experiencia de lectura superior. Después de 3 semanas de lectura diaria ligera, terminé este libro satisfecho no solo con la calidad de la historia, sino también con la comodidad del viaje que experimenté.

“Memorias de Bocas Town: La vida y tiempo del Dr. José Antonio Price,” editado por Miss Hilda Press está disponible para su compra en, en las librerías de la ciudad de Panamá y localmente en Bocas del Toro en Gran Hotel Bahía, Restaurante Buena Vista y Galería Mar e Iguana.


Ariel Pérez Price Price


The Bocas Breeze is a digital and print newspaper proudly serving the Bocas del Toro community since 2004; reporting news, advertising local businesses and promoting tourism in Bocas del Toro, Panama.

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